A medida que las tiendas abandonen los envases de plástico, las algas se harán cargo

Barato, fácil de cultivar y disponible en abundancia, las algas marinas se convertirán en el envase preferido. Tiene muchas ventajas sobre el plástico.

El hombre ha producido más de ocho mil millones de toneladas de plástico y ha registrado 6.3 mil millones de toneladas en vertederos o en el océano. El plástico contamina y consume recursos. Sin embargo, un grupo de nuevas empresas está buscando otras formas de producir envases sostenibles.

En 2018, las algas, que pueden crecer hasta tres metros por día, emergerán como materia prima alternativa al petróleo. Ya se está produciendo una revolución pacífica en las costas del Mar de China Oriental, donde la industria de las algas está en auge.

Varias empresas emergentes son pioneras en el uso de algas marinas en una amplia gama de aplicaciones, que incluyen biocombustibles, cosméticos, alimentos y productos farmacéuticos. En 2013, Skipping Rocks Lab, que cofundamos, presentó Ooho, una botella de agua comestible de algas marrones, como alternativa a las botellas de plástico. En 2010, Loliware, con sede en Nueva York, lanzó su primera gama de vasos “biodegradables (comestibles)” hechos de agar, que se extrae de algas rojas (funciona con paja hecha del mismo material). En 2016, tres diseñadores japoneses, conocidos colectivamente como AMAM, dieron a conocer una caja para un frasco de perfume hecho de algas. Ahora trabaja con el diseñador británico Max Lamb, que utiliza residuos para crear muebles.

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Las algas tienen muchas ventajas como materia prima. Es barato, fácil de cosechar y extraer y está disponible en todas las costas. Además, a diferencia del almidón con el que se fabrican los bioplásticos, como el ácido poliláctico, no requiere agua dulce ni fertilizantes para crecer.

El mayor potencial de las algas marinas radica en los envases desechables inspirados en la fruta pelable, que cuenta con un recipiente biodegradable. Además de ser abundante, solo el 0.03 por ciento de las algas pardas del mundo podría reemplazar todas las botellas plásticas de tereftalato de polietileno (PET) que atravesamos cada año, puede resolver lo que se conoce como la validez, la diferencia entre la biodegradabilidad de un contenedor y el de su contenido.

Por ejemplo, imagina una botella de plástico con jugo de naranja. La vida útil del jugo es de aproximadamente dos días. La botella de plástico PET tardará más de 700 años en degradarse. En cambio, el empaque de las algas se biodegrada en el suelo en cuatro a seis semanas. A diferencia del plástico, no se descompone en micropartículas que son imposibles de recolectar.

Las algas también son un poderoso agente para reducir la acidez del océano. Las granjas autónomas de algas, como las iniciadas por GreenWave, una startup de Nueva York, no solo ayudan a reducir los costos, sino que también reducen el calentamiento global.

Este año, veremos productos de algas por todas partes. Y nos preguntaremos cómo se consideró aceptable simplemente tirar las botellas de plástico.

Actualizado el 22.01.18, 09:47: Loliware se introdujo en 2010, no en 2015.

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