Aquí está todo lo que sabemos sobre la inmunidad al coronavirus hasta ahora

Las personas infectadas con Covid-19 muestran una respuesta inmune al virus, pero la mala noticia es que no sabemos cuánto durará esa respuesta.

Ha pasado mucho tiempo desde que pude ver una película o ir a un concierto con un grupo de amigos. Y hasta que no haya una vacuna eficaz de uso generalizado, es probable que deba mantenerse alguna forma de distanciamiento social. Al menos el 60% de la población deberá volverse inmune al Covid-19 para detener la propagación del virus que lo causa, ya sea mediante la vacunación o la recuperación natural de una infección. Pero cualquiera de los escenarios requiere que la respuesta inmune del cuerpo dure lo suficiente.

Los estudios en pacientes recuperados comienzan a analizar cómo se ve nuestro sistema inmunológico después de una infección por coronavirus. La buena noticia es que los pacientes recuperados tienen anticuerpos que muestran que se han infectado. La mala noticia es que su inmunidad puede durar poco.

Los científicos del King’s College London han examinado repetidamente a 96 pacientes y trabajadores de la salud en Guy’s and St Thomas ‘NHS Foundation Trust para detectar anticuerpos entre marzo y junio. Según su estudio de preimpresión, que aún no ha sido revisado por pares, los niveles de anticuerpos anti-virus alcanzaron su punto máximo alrededor de tres semanas después del inicio de los síntomas, pero comenzaron a disminuir en solo dos o tres meses. Algunas personas con enfermedades leves se han vuelto completamente indetectable. Aunque el 60 por ciento de los participantes produjo una respuesta “fuerte” de anticuerpos al virus, solo el 17 por ciento retuvo la misma potencia al final del período de estudio de tres meses.

Entonces, si los anticuerpos desaparecen después de unos meses, ¿significa eso que las personas podrían volver a infectarse en oleadas estacionales? Una respuesta de anticuerpos en declive a Sars-Cov-2 no es muy sorprendente, ya que este también es el caso de otros coronavirus humanos. Los anticuerpos contra las cuatro cepas de coronavirus estacionales que causan el resfriado común se pierden en un año, mientras que las personas que tenían síndrome respiratorio agudo severo (causado por Sars-Cov-1) en 2003 todavía mostraban anticuerpos después de tres años. Según lo que sabemos sobre otros coronavirus, ninguna vacuna o infección puede proporcionar inmunidad de por vida.

“Cuando el cuerpo ya no tiene una infección por Covid-19, [B] las células que producen estos anticuerpos no los necesitan ”, dice Raj Thaker, profesor de inmunología en la Universidad de Essex. Las células B son glóbulos blancos especializados del sistema inmunológico. Cuando se encuentran con un patógeno, un virus o una bacteria, se convierten en células plasmáticas, que comienzan a producir anticuerpos que se unen, por ejemplo, a la proteína de pico en la superficie del nuevo coronavirus y evitan que infecte las células.

Una vez que los anticuerpos han derrotado al virus invasor, se forma un pequeño grupo de células B de memoria. Estos glóbulos blancos persisten durante mucho más tiempo y permanecen inactivos hasta que se encuentran nuevamente con el mismo virus. La próxima vez, producirán una respuesta inmunológica mucho más rápida y fuerte. Ha habido informes anecdóticos de pacientes que se reinfectaron con Sars-Cov-2 por segunda vez, pero actualmente no hay evidencia que respalde la noción.

Las pruebas de anticuerpos pueden brindarnos más información sobre infecciones pasadas y son útiles para rastrear la propagación de la pandemia Covid-19. Pero los anticuerpos no son la única línea de defensa contra los virus. Nuestro sistema inmunológico tiene varias formas de combatir una infección y resulta que otro tipo de glóbulo blanco más enigmático podría desempeñar un papel más importante en la lucha contra las células T Covid-19.

Las células T, que recuerdan a infecciones pasadas, también ayudan a estimular las células B productoras de anticuerpos. Luego, las células T asesinas buscan y destruyen las células que están infectadas con el virus al romper las membranas celulares. Esta interacción entre las células T y las células B es la clave para una respuesta inmune a cualquier infección. Danny Altmann, profesor de inmunología en el Imperial College de Londres, ofrece una analogía. “Si tuvieras un campo de batalla típico de una película, no tendrías todos los tanques. Tendrías tanques, infantería y artillería que hacen diferentes cosas complementarias, siempre trabajando juntos ”. Los anticuerpos, agrega, se compararon con lanzar misiles para atacar un virus invasor, mientras que las células T atacarían y volarían cualquier casa donde atraparan el virus invasor.

Debido a que las células T circulan en la sangre durante años después de una infección, contribuyen a la memoria a largo plazo del sistema inmunológico. Un estudio del 15 de julio en la revista Nature encontró que las personas que se habían recuperado de Sars todavía tenían células T de memoria 17 años después de su infección. Esta divulgación genera la esperanza de que las células T protejan a las personas que han sido infectadas y se han recuperado del nuevo coronavirus, pero que no tienen anticuerpos detectables en la sangre.

En un estudio separado publicado en julio, investigadores de la Universidad de Melbourne compararon los niveles de inmunidad de 41 adultos australianos que se recuperaron de Covid-19 leve a moderado con individuos no infectados. Descubrieron que los humanos producían diferentes niveles de anticuerpos, algunos de los cuales tenían niveles más altos de células T auxiliares que otros. Estas personas podrían tener una mejor inmunidad, al menos a corto plazo. Una de las preguntas clave que queda por resolver es qué nivel de respuesta de anticuerpos o células T / células B se necesita para proteger a las personas de la infección. En este momento, no sabemos qué nivel de respuesta inmune será protectora a largo plazo “, dice la autora principal Jennifer Juno, becaria postdoctoral en la Universidad de Melbourne.

El principal problema con el estudio de las células T es que son mucho más pequeñas que los anticuerpos. Si bien los anticuerpos se pueden detectar en una sola gota de sangre extraída de una prueba de punción digital, el análisis de células T es un proceso mucho más largo y elaborado. “Primero debemos entender qué partes del virus son inmunogénicas. Esto significa que provocarán una respuesta inmune en el cuerpo y serán atacados por las células T ”, dice Thaker. “Entonces necesitamos desarrollar tecnologías para identificar estas células T específicas de Covid”. La pregunta será qué tan importante es para estas tecnologías buscar tanto las células T como las células B ”. Si bien las pruebas de anticuerpos son útiles para la detección del público en general, agrega, será sobresaliente una mayor comprensión de las respuestas de las células T. Importante para el desarrollo de vacunas .

Una vacuna desarrollada por la Universidad de Oxford ya ha demostrado que desencadena la producción de células T además de anticuerpos. La esperanza es que la combinación de anticuerpos neutralizantes y el aumento de células T de las vacunas proporcione respuestas inmunitarias más fuertes y duraderas al virus que contraer y recuperarse de la enfermedad sin vacunación.

Después de siete meses, todavía quedan muchas preguntas sin respuesta sobre la inmunidad al Covid-19 y cómo las vacunas podrían ayudar al sistema inmunológico a hacer su trabajo mejor y más rápido. ¿Funcionarán las vacunas? ¿Proporciona inmunidad a largo plazo o necesitaremos una vacuna de refuerzo? La vacunación contra la enfermedad en personas de todo el mundo podría convertirse en “una de las mayores cosas que la humanidad ha intentado organizar”, dice Altmann. Esto sugiere que necesitamos un muy buen seguimiento de los servicios de salud para controlar a las personas. ¿Con qué frecuencia comprobaremos si la vida en el planeta Tierra ha vuelto a la normalidad alguna vez? ” él dice.

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