Conoce a Rocky, el orangután que aprendió a imitar el habla humana

El estudio muestra que los orangutanes pueden empujar sus voces más allá de su rango normal

Un orangután adolescente llamado Rocky puede ser la clave para comprender cómo evolucionó el habla en los primeros humanos.

Rocky, que tenía ocho años en el momento del estudio, pudo copiar el tono y el tono de los sonidos vocales hechos por los investigadores, aunque estos sonidos no forman parte del repertorio de llamadas habitual del orangután. Este hallazgo sugiere que los orangutanes tienen la capacidad de controlar sus voces y que los antepasados ​​de los monos humanos pueden haber desarrollado un precursor del habla humana.

Debido a que el habla es un comportamiento aprendido, anteriormente se pensaba que el lenguaje no podía provenir de los monos grandes porque no se sabía que fueran capaces de producir nuevos sonidos. Rocky, actualmente residente del zoológico de Indianápolis en Indiana, EE. UU., Convirtió esa hipótesis en su única cabeza.

Wookies y murmullos

Para llegar a sus conclusiones, los investigadores de la Universidad de Durham jugaron un juego de imitación vocal con Rocky. Un investigador hizo sonidos al azar, variando el tono o el tono de su voz, y se animó a Rocky a imitar esos sonidos a cambio de un tratamiento.

Los investigadores llaman a los sonidos que Rocky hizo «wookies», una vocalización única en el repertorio vocal habitual del orangután. Rocky adaptó sus wooks para adaptarse al demostrador humano y pudo distinguir entre variantes de sonido bajo y alto.

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Los Rocky Wooks se compararon con la base de datos más grande disponible en el mundo con llamadas de orangutanes, y los investigadores encontraron que los Wooki eran de hecho una vocalización completamente nueva para los orangutanes. Los resultados sugieren que los monos no humanos pueden lograr niveles de control de voz comparables a los de los humanos y pueden hacerlo en situaciones de conversación en tiempo real.

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Se ha demostrado que los «grumph», las llamadas vocales que hacen los orangutanes salvajes, ocupan el mismo rango de frecuencia que los wookies, pero se hacen mediante la exhalación de aire en lugar de la inhalación, lo que los hace significativamente distintos de los wookies.

Se cree que los monos grandes no tienen control sobre los sonidos que emiten, pero este estudio muestra que los orangutanes tienen la capacidad de controlar sus propias voces, dijo el investigador principal del estudio, el Dr. Adriano Lameira de la Universidad de Durham.

«Esto indica que el control de voz mostrado por los humanos podría derivarse de un ancestro evolutivo con capacidades de control de voz similares a las que se encuentran en los orangutanes y en todos los grandes simios en general.

«Abre el potencial para que aprendamos más sobre las habilidades vocales de los primeros homínidos que vivieron antes de la división entre los orangutanes y la descendencia humana para ver cómo el sistema vocal evolucionó hacia el habla humana completa», dijo.

Los orangutanes comparten el 97% de su ADN con los humanos, lo que los convierte en una de nuestras especies más cercanas. Se sabe que utilizan el lenguaje de señas humano modificado y hacen pinturas y dibujos en cautiverio.

El estudio, publicado en Scientific Reports, se basa en el trabajo anterior de Lamiera, donde descubrió que los orangutanes pueden hacer llamadas de voz al mismo ritmo y ritmo que el habla humana.

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