Creando mundos extraterrestres en la Tierra: astrobiólogo tratando de entender la vida en Marte

Para comprender mejor la vida en otros planetas, Louisa Preston realiza misiones analógicas un poco más cerca de casa

Louisa Preston trabaja en ambientes extremos, desde volcanes en Hawái hasta ríos ácidos en España y aguas termales en Islandia, para encontrar extremófilos: organismos que prosperan en estos lugares que de otro modo serían inhabitables.

Preston, de 33 años, astrobiólogo de Birkbeck, Universidad de Londres, escribió recientemente un libro, Ricitos de oro y los osos de agua: la búsqueda de vida en el universo, sobre su investigación. Ella estudia estos hábitats y organismos como análogos de cómo la vida podría sobrevivir en planetas como Marte.

Como parte de su investigación, realiza misiones analógicas a estos lugares remotos para probar tecnologías que podrían usarse en el espacio. DyN Noticias habló con la Agencia Espacial Británica, Aurora Research Fellow, sobre cómo funcionan las misiones analógicas en la Tierra, el extremófilo que inspiró su libro y sobre la posibilidad de vida en Marte.

DyN Noticias: ¿Qué estás buscando?

Louisa Preston: Estudio diferentes entornos en la Tierra, como volcanes subglaciales, ríos antiguos y cráteres de impacto, que se parecen a lo que podría haber en Marte. En la Tierra, este tipo de entornos tienen organismos extremadamente amorosos que pueden vivir en condiciones difíciles que podrían tener el potencial de vivir en Marte hoy o haber vivido allí en el pasado. Así que los estudio en la Tierra para ver cómo podrían sobrevivir en Marte.

¿Cómo defines lo que buscas?

Lo bueno de buscar organismos que puedan vivir en Marte es que existe la posibilidad de que sean organismos bastante simples, como las bacterias, lo que significa que solo estamos viendo un cierto número. Algunos que pueden sobrevivir al frío, la radiación extrema o las condiciones ácidas, esto es lo que nos interesa.

El tardígrado o el oso de agua aparece en el título de su libro. ¿Qué lo convierte en un excelente ejemplo de extremófilo?

Los tardígrados se encuentran en la Tierra en las copas de los árboles de la selva, en las cimas de las montañas y bajo el desierto helado de la Antártida. Sin embargo, personalmente encontré a muchos que viven felices en el musgo ordinario del jardín. Si se siente estresado, en un entorno sin suficiente agua u oxígeno, se enrolla en una bola apretada llamada cañón y elimina aproximadamente el 97% de la humedad del cuerpo. Esencialmente se convierte en una bola momificada de los ingredientes de la vida. Realmente no sabemos cuánto tiempo puede permanecer en ese estado, al menos 100 años, posiblemente más. Espere hasta que mejoren las condiciones.

Un proyecto llamado Biokis, patrocinado por la Agencia Espacial Italiana, llevó osos de agua al espacio, aunque en estado de cañón, y cuando regresaron a la Tierra, se derrumbaron en unos minutos y continuaron con sus vidas. Entonces, si alguna vez hubo un organismo que pudiera sobrevivir en Marte, sería un oso de agua.

¿Cuál es el propósito de realizar misiones analógicas en la Tierra?

Las misiones analógicas fueron creadas para ser los motores de la tecnología y para que practiquemos el ir a otros mundos. Los astronautas del Apolo hicieron lo mismo en Islandia para practicar para la Luna. Pasamos varios años realizando misiones simulando el envío de astronautas y rovers a cráteres de impacto, preguntándonos, ¿qué nos dice esto sobre cómo podríamos refinar las operaciones en la luna? Esto solo se está extendiendo a Marte.

Trabajaré en el desierto de Utah este año, en una colaboración entre el Reino Unido, Canadá, Estados Unidos y Europa, para llevar a cabo otra misión analógica para descubrir cómo podemos hacer que los rovers y los equipos de control de la misión sean más efectivos en el trabajo, cuando lo hagamos. , envíelos en misiones de la vida real. Pero también queremos realizar nuestra propia ciencia. Muy a menudo, cuando hacemos estas misiones analógicas, elegimos intencionalmente extraterrestres, con geología u organismos extremófilos que imitan dónde podríamos investigar en otros planetas.

¿Nuestro creciente conocimiento del espacio determina la forma en que esto se hace en la Tierra?

Absoluto. Tenemos la suerte de vivir en una época en la que tenemos imágenes tan maravillosas de Marte. Vemos señales en ellos y pensamos: “Me pregunto si existe tal cosa en la Tierra”. mientras que en el pasado se trataba de comprender la Tierra y pensar: “Esa cosa en Marte en realidad se parece a esta cosa en la Tierra”. Son intercambiables: cuanto más aprendemos sobre Marte, más aprendemos sobre la Tierra y viceversa.

En octubre, ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO) y la misión Schiaparelli llegarán a Marte para buscar evidencia de vida. ¿Qué importancia tiene esta misión para ti?

Descargo de responsabilidad: esta entrevista tuvo lugar antes de que el módulo de aterrizaje Schiaparelli colapsara en su descenso a Marte.

Es muy importante. Tiene dos misiones: la primera es la entrega de Schiaparelli, un módulo de entrada y descenso, a Marte. Su tarea principal es aterrizar de manera segura y probar todos los procedimientos de aterrizaje que se utilizarán cuando enviemos el rover ExoMars en 2020. Luego, Orbiter orbitará Marte en 2022, olfateando la atmósfera en busca de metano y otros tipos de dióxido de carbono.

El propósito de TGO es, en primer lugar, encontrar metano y trazar un mapa. También es para saber si ese metano es biológico o no. Si es así, tenemos dos opciones: o bien, una vez que hubo vida en la superficie de Marte, que produjo metano, que quedó atrapado en el hielo de la tierra, y cuando comenzó a derretirse, el metano se liberó en ráfagas. O, la opción más interesante es que hay superficies en Marte que aman el metanógeno y los organismos amantes del metano que lo bombean.

¿Cómo estás involucrado?

Estoy más involucrado con el rover ExoMars que se enviará en 2020 que con esta misión. Utilizo mi conocimiento de los entornos extremos en Marte y la Tierra y sus diversos ecosistemas para probar un instrumento que imita el espectrómetro infrarrojo ExoMars. El objetivo es identificar las firmas de vida en muestras similares a Marte, utilizando equipos similares a Marte, con anticipación, para que una vez que estemos en la superficie sepamos lo que estamos buscando. Busque entornos en los que podamos probar esta herramienta para proporcionar muestras y ayudar a interpretar los datos.

¿En qué sigues trabajando?

Pronto me dirigiré a Islandia para observar las aguas termales y los derrames de los volcanes que estallaron bajo las capas de hielo. Usaremos algunos de los prototipos de ExoMars para ver qué podemos identificar.

También me diversifico un poco: voy al lago Tirez en España y, en lugar de Marte, lo usamos como análogo de Europa, la luna helada de Júpiter. Las aguas hipersalinas aquí pueden tener similitudes químicas con el océano líquido oculto de Europa, y hay una vida extremófila que vive en estas aguas saladas y sedimentos. Entonces veremos cómo la vida sobrevive y se conserva aquí y, si simulamos el medio ambiente en Europa, qué pasa con esta vida y sus biofirmas.

  1. Angela Maria Rizzo, 2015. “Efectos de los vuelos espaciales sobre las moléculas antioxidantes en tigrígrados secos: el experimento TARDIKISS”, Volumen internacional BioMed Research 2015 ID de artículo 167642

2. Orbitador de gas de seguimiento ExoMars

3. Louisa J. Preston, 2015. “Detección espectral de vida en los entornos polares subterráneos y su aplicación para la exploración de la transformada de Fourier en infrarrojo (FTIR) en Marte”, Espectroscopia aplicada, volumen 69 número 9, 1059-1065

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