De lo mejor a lo peor, así es como podría evolucionar el coronavirus

La enfermedad podría desaparecer como el Sars o permanecer como la gripe. Los siguientes días y semanas son cruciales para determinar qué camino tomar

Miles de muertos. Infecciones en 25 países. Reportajes sobre reportajes y periodistas perdidos. El pánico parece una respuesta razonable al nuevo coronavirus mortal que ha surgido de Wuhan, pero existe la posibilidad de que termine en un gemido, no en una explosión, que se desvanece en la oscuridad como Sars.

No hay duda de que el nuevo coronavirus, que causa una enfermedad ahora conocida como Covid-19, es una seria amenaza. En enero, la Organización Mundial de la Salud la declaró una emergencia de salud pública de interés internacional, algo que solo ha sucedido cinco veces en la última década. En el último número, hubo 44,653 casos confirmados de Covid-19, con 1,113 muertes.

Aunque es terrible, hay una línea plateada: el número diario de nuevos casos está en su nivel más bajo desde enero, lo que sugiere que la tasa de infección podría disminuir, según funcionarios chinos. “En la última semana, la epidemia china parece haber disminuido aproximadamente a la mitad del número de casos nuevos en un día con respecto a hace una semana”, dice Paul Hunter, profesor de medicina en la Universidad de East Anglia. “Sin embargo, evitaría una interpretación demasiado optimista, ya que la historia tiene muchos focos en los que la gente se relajó cuando la gente pensó que la tenía bajo control solo para fortalecerla”.

Los brotes anteriores de la enfermedad, incluido el Sars, sugieren lo que podría ser el próximo para Covid-19. Hay tres escenarios principales: la enfermedad podría extenderse a una pandemia global, podría permanecer en gran parte contenida en China y reducirse por sí sola, o podría convertirse en otra enfermedad que nunca nos abandona, ardiendo estacionalmente como lo hace ahora.

En este momento, no hay duda de que Covid-19 es una epidemia. “Estamos en la fase de aislamiento en este momento”, dice Bharat Pankhania, profesor de salud pública en la Universidad de Exeter. “Estamos tratando de contener una presa con fugas y estamos tratando de evitar que explote”. Hay infecciones fuera de China – el siguiente país más afectado es Japón, con 203 casos (incluidos los que se encuentran a bordo del Diamond Princess) – pero Jones dice que son “brotes de satélites” y que hasta ahora “la verdadera pandemia parece estar esperando”. “

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Si esa presa explota, estamos analizando la posibilidad de una pandemia mundial. Esto requiere la falla de aislamiento existente y que el virus se propague a otros lugares, y aún no lo hemos tenido. “Para una pandemia, deberíamos ver una transmisión sostenida de persona a persona en varios condados en más de una región”, dice Hunter. “Parece haber un aumento gradual de casos fuera de China, pero todavía no hay evidencia de una propagación sostenida de persona a persona, pero aún en los primeros días. Por lo tanto, una pandemia aún es posible, pero no inevitable. Mucho dependerá de cómo Efectivamente, los casos se manejan en países fuera de China “.

Una pandemia mundial es el peor de los casos, pero incluso si la propagación de Covid-19 se controla en algunos países, otros podrían verse más gravemente afectados. Ya hay sugerencias de que Corea del Norte se enfrenta a su propia epidemia, con una atención médica deficiente incapaz de hacer frente. Si Covid-19 se propaga a un país con un sistema de atención médica menos sólido o un gobierno desorganizado, y hay muchos de ambos en todo el mundo, existe la posibilidad de un desastre. “[We] espere a ver qué sucede cuando gana dominio en una región poblada de escasos recursos “, dice Ian Jones, profesor de virología en la Universidad de Reading, aunque agrega que los climas más cálidos y secos pueden ayudar a reducir la transmisión.

Hay otras formas en que la naturaleza podría ayudar, lo que sugiere la posibilidad de un escenario menos horrible. El punto clave aquí es que las mutaciones no tienden a empeorar los virus, y un estudio de Sars sugiere que en realidad ha reducido su capacidad de propagación. “La historia natural muestra que están perdiendo su poder”, dice Pankhania, diciendo que es por eso que la gripe porcina vino y se fue; No se ha visto Sars desde 2005. “Espero que este coronavirus se comporte de la misma manera, la mayoría funciona de esa manera”.

Hunter señala que la experiencia previa con Sars y otras enfermedades que se propagan por gotas muestra que la propagación de la enfermedad simplemente puede disminuir antes de que se vaya el verano, nuevamente, debido al clima más cálido y seco, lo que reduce la propagación. “Mi mejor suposición es que el brote continuará durante algunos meses más antes de desaparecer durante el verano”, dice Hunter. “No se sabe si reaparecerá el próximo invierno”.

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Esto no significa que el trabajo aislado sea un desperdicio, es exactamente lo contrario. Al contenerlo, prevenimos infecciones y muertes, mientras que el virus que causa el Covid-19 evoluciona hacia algo menos virulento o se enfrenta al clima estival que ralentiza su propagación. “Necesitamos mantenerlo lo más lejos posible”, dice Pankhania. “Espero que desaparezca. Ésta es mi gran esperanza. Si no, tenemos un problema. “

Si Covid-19 no desaparece por sí solo, puede volverse endémico. Un virus endémico es aquel que nunca desaparece, apareciendo de vez en cuando, como la gripe. Jones cree que eso es lo que deberíamos esperar con Covid-19. “El objetivo final más probable es que creo que el virus se convertirá en el quinto coronavirus humano y provocará brotes regulares, probablemente estacionales”, dice Jones. Su nivel dependerá del nivel de inmunidad de la población, que, a su vez, dependerá de una vacuna que aparezca en un tiempo razonable y de la población en riesgo de tomarla.

Esto aumenta el espectro de erupciones regulares de coronavirus, lo que es particularmente problemático dadas las altas tasas de infección y muerte, pero tenemos la capacidad de combatir las vacunas. Sin embargo, como en el escenario anterior, necesitamos ganar tiempo aislándonos, porque el desarrollo de una vacuna lleva meses o años.

No hay forma de saber qué camino tomará Covid-19, si se trata de una pandemia global, que está desapareciendo o se está convirtiendo en una amenaza endémica, y hay muchas otras cosas que no sabemos sobre la enfermedad. Pankhania señala que tenemos cifras sobre la tasa de infección y muerte, pero es posible que no sean correctas. Se supone que el período de incubación es de dos semanas, volviéndose infeccioso cuando se presentan los síntomas, pero se requiere confirmación. Y dado que la mayoría de los casos permanecen en China, necesitamos que ese país esté abierto.

“Se necesitan más datos para comprenderlos mejor”, dice Pankhania. Y haremos más infecciones para estudiar, dice, porque pase lo que pase con Covid-19, todavía estamos en la epidemia. “Espere más casos”, dice.

Actualizado 13.02.20, 11:50 GMT: el artículo se ha actualizado para aclarar las convenciones de nomenclatura. Covid-19 es la enfermedad causada por el nuevo coronavirus. Sars-CoV-2 es el nombre del virus en sí.

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