¿El cierre de escuelas en Reino Unido detendrá el coronavirus? Es complicado

Las escuelas están cerrando sus puertas en respuesta a los casos de coronavirus. Podría ayudar a detener los brotes iniciales, pero no servirá de mucho en una pandemia completa.

Fuera de China, los nuevos casos de Covid-19, el nombre oficial de la enfermedad causada por el nuevo coronavirus, están apareciendo cada vez más rápido. Pero a pesar de los importantes brotes en Italia, Irán y Corea del Sur, el Reino Unido ha logrado evitar el peor de ellos hasta ahora, con solo 15 casos.

A pesar de estos números bajos, 14 escuelas en todo el país, desde Worcestershire hasta Berkshire y Essex, han cerrado sus puertas. Para dos de los cierres más antiguos, Cransley School en Northwich, Cheshire y Trinity Catholic College en Middlesbrough, los estudiantes han regresado de Italia, donde más de 400 personas dieron positivo por el virus, el número más alto en cualquier país europeo. Estos estudiantes estaban esquiando en los Alpes de Champs 2020 en los Alpes italianos y habían comenzado a mostrar síntomas similares a los de la gripe.

Las escuelas son lugares bien conocidos por la propagación de enfermedades. ¿Pero su cierre realmente detendrá la propagación de Covid-19?

Estos cierres contradicen el consejo oficial de Public Health England (PHE), que dio, en una carta a los directores, el mismo consejo que le dio al resto del país, para el personal y los estudiantes que regresan de áreas específicas, gravemente afectadas en -isola.

Los directores quedaron desconcertados por este consejo, acusando al gobierno de inconsistencia. The Guardian informó el lunes que fuentes del Departamento de Salud considerarían cerrar temporalmente las escuelas en áreas donde ha habido un fuerte aumento en los casos de Covid-19, solo para que PHE aclarara el miércoles que los cierres de escuelas no estaban en los libros. En un comunicado a la prensa, el director médico de PHE, Paul Cosford, reconoció que las escuelas tienen que tomar «decisiones difíciles dada la complejidad de los problemas que enfrentan», pero que «su consejo general es no cerrar las escuelas».

La confusión surge, al menos en parte, del hecho de que la «estrategia de preparación para una pandemia de gripe» de Gran Bretaña, un documento que establece cómo el gobierno y las autoridades locales deben responder a las pandemias de gripe, es vaga sobre cuándo cerrar las escuelas.

Si bien el documento descarta por completo la prohibición de las reuniones masivas o los viajes nacionales, diciendo que esto haría poco para detener la transmisión y causaría un pánico innecesario, es más equívoco cuando se trata de escuelas. El documento establece que los funcionarios deben «considerar la posibilidad de mejorar las medidas de salud pública para interrumpir la transmisión local del virus, según corresponda, como el cierre de escuelas localizadas con base en una evaluación de riesgos para la salud pública».

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Se dice que en las primeras etapas de una pandemia de influenza, los funcionarios de salud pública pueden advertir sobre cierres locales. Estos cierres tienen como objetivo reducir la propagación inicial de la infección a nivel local, mientras que los funcionarios «han reunido más información sobre la propagación del virus». Esta decisión, enfatiza el documento, seguirá llegando a los maestros.

Es fácil ver por qué los directores pensarían que cerrar las escuelas ayudaría a prevenir los brotes. Las escuelas, después de todo, son notorios brotes de virus. «Se ha identificado bien en brotes de virus respiratorios anteriores que las escuelas son potencialmente un caldo de cultivo intensivo para la amplificación del virus y luego, lo que es más importante, continúan extendiéndose al resto de la comunidad», dice Jonathan Ball, profesor de virología molecular en la Universidad. de Nottingham.

La razón de esto es simple, explica Ball: los niños a menudo se ensucian y luego se amontonan en aulas pequeñas, el entorno perfecto para que los virus oportunistas salten de un niño a otro. Fundamentalmente, estos niños regresan a la comunidad cada noche e interactúan con parientes mayores.

«Esa es una de las razones por las que inmunizamos a los niños contra la gripe», dice Ball. «No es solo por el beneficio directo que la vacuna proporcionará a los niños, sino porque limita la propagación de la gripe en la comunidad». Si los casos de Covid-19 se limitan a una región o comunidad específica, puede tener sentido cerrar las escuelas para tratar de prevenir la propagación fuera de ese grupo.

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Otro objetivo clave del cierre de escuelas es aliviar las tensiones sobre el NHS. «No borrarás estas cosas, intentarás limitar la cantidad de transmisión que recibes en un corto período de tiempo, porque eso es lo que causará la mayor carga para el NHS», dice Ball. «Trate de ‘aplanar la punta’, por ejemplo, en lugar de tener una gran cantidad de casos en un corto período de tiempo, lo que supone una carga increíble para los sistemas de salud».

A pesar de esto, el consejo de PHE ahora es no cerrar las escuelas. David Heymann, profesor de epidemiología de enfermedades infecciosas en la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, señala que los cierres de escuelas generalmente se evitan; es una estrategia que se mantiene como una posibilidad, y el documento sobre la influenza es solo consultivo.

Hay varias razones para esto. El cierre de escuelas tiene costos económicos severos, explica el documento, y tiene «un efecto desproporcionadamente grande en la salud y el bienestar debido al perfil demográfico de los empleados en estos sectores».

Además, la ventana en la que el cierre de escuelas podría tener un efecto positivo es muy pequeña y rápida. Una vez que el virus se establece en el país, la política general del Reino Unido es no cerrar las escuelas. Este fue el caso durante la epidemia de gripe porcina de 2009 cuando. Al comienzo de la pandemia, varias escuelas en el Reino Unido donde los estudiantes contrajeron la gripe porcina fueron cerradas en un esfuerzo por detener la propagación, y luego reabrieron cuando los casos aumentaron repentinamente.

Esto se debe en gran parte al hecho de que una vez que se propaga el virus, el cierre de escuelas no reduce el impacto en los servicios de salud. Un estudio de 2011 de la Universidad de Warwick encontró que, si bien se observó una reducción significativa en los casos durante las vacaciones escolares en todo el mundo durante la pandemia de gripe porcina de 2009, la demanda de camas de hospital no disminuyó.

Aunque PHE sigue siendo impreciso sobre los posibles cierres de escuelas durante una situación de «alto impacto», es muy poco probable ver el tipo de restricción de tráfico masivo o cuarentena que se está llevando a cabo actualmente en Italia, donde más de 400 personas dieron resultados positivos para el virus y 11. las ciudades de Lombardía y Véneto fueron bloqueadas.

El autoaislamiento de los estudiantes y el personal sigue siendo la principal recomendación del gobierno, aunque el director médico británico Chris Whitty sugirió el 27 de febrero que si las cosas empeoran en el Reino Unido, el cierre de escuelas seguirá siendo una opción.

«El hecho de que los estudiantes hayan regresado de un área de alto riesgo y, en algunos de estos casos, hayan comenzado a mostrar síntomas similares a los de la gripe, tiene mucho sentido que esas personas se aíslen», dice Ball. Pero cuando se trata de tiempo libre para todos los demás, este es para el día de nieve.

Will Bedingfield es escritor de DyN Noticias. Enviar un tweet desde @WillBedingfield

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