Elon Musk está de camino a Marte, una explosión en un momento

La sonda espacial de Elon Musk se incendió. Esto no le impedirá llegar a Marte.

La visión de un cohete cayendo del cielo y produciendo una bola de llamas ondulante no inspira confianza. Cuando prácticamente el mismo cohete se estrella de manera similar menos de dos meses después, uno está aún menos inclinado a ofrecer la ventaja de la duda.

Después de presenciar las fallas consecutivas de los prototipos de la nave espacial SpaceX en diciembre y principios de febrero, parece apropiado preguntarse si la visión de Elon Musk de enviar a miles de personas a Marte a bordo de estas naves espaciales solo podría ser un poco defectuosa.

Durante la primera falla, no había suficiente propulsor para alimentar los motores Raptor para la combustión final antes de tocarlos. En el segundo vuelo, uno de los dos motores no se volvió a encender para una combustión final. Si bien es razonable preguntarse si se trata de fallas fatales para el futuro de la compañía, cualquiera que entienda de dónde provienen Musk y SpaceX ya conoce la respuesta. Estas explosiones de vuelo de prueba, por sensacionales que sean, no impedirán que Musk llegue a Marte.

Elon Musk y SpaceX ya han sido probados con pesos mucho más agotadores: los últimos despegues fallidos de alto perfil casi matan a la compañía.

El primer momento crucial llegó en agosto de 2008, después del tercer fallo del cohete Falcon 1. Han pasado seis años desde que fundó SpaceX, y Musk ha participado en la empresa de cohetes, invirtiendo tiempo, dinero y esfuerzo emocional. Lo había recompensado con un fracaso tras otro, y ahora su fortuna se había ido. Su otra empresa, Tesla, también está quemando efectivo. Más allá de su imperio empresarial colapsado, la vida personal de Musk se estaba desmoronando. Él y su primera esposa, Justine, se separaron ese verano.

“En ese momento tuve que asignar una gran cantidad de capital a Tesla y SolarCity, así que no tenía más dinero”, me dijo Musk en una entrevista en el otoño de 2019, mientras volaba en su avión privado desde la planta de SpaceX en California al sitio de lanzamiento de Starship en el sur de Texas. “Tuve tres fracasos en mi haber. Entonces es bastante difícil recaudar dinero. La recesión está empezando a golpear. La ronda de financiación de Tesla que intentamos recaudar ese verano fracasó. Me he divorciado. Ni siquiera tenía casa. Mi ex esposa tenía la casa. Así que ha sido un verano de mierda. “

Musk ha recorrido un largo camino desde entonces. Gracias a las apuestas realizadas en SpaceX y Tesla en ese momento, que salvaron a ambas compañías de serias dificultades, ahora se encuentra entre las personas más ricas del mundo. Pero en ese momento no había hecho nada con ninguna de las empresas. No envió misiles a la órbita ni vendió automóviles. Lo que tenía entonces eran los mismos dones de motivación que usa hoy para impulsar a sus equipos hacia adelante.

El día después del tercer intento fallido del misil Falcon 1, Musk convocó una reunión de personal. Docenas de empleados se agolparon en la sala de conferencias de Von Braun, ubicada justo a la izquierda de la entrada de la nueva planta de SpaceX en el sur de California. Se sentaron a las mesas y se sentaron a lo largo de las paredes de la habitación trapezoidal. Musk ocupó su lugar al frente, con paredes de vidrio detrás de él, tratando de encontrar las palabras adecuadas para el momento.

Musk había contratado personalmente a todas estas personas, considerándolas inteligentes, innovadoras y dispuestas a darlo todo. Habían cometido errores. Pero se dedicaron y pusieron todo en SpaceX. Musk optó por no culparse por la falla del tercer vuelo, que ocurrió cuando el motor principal del cohete se quemó un poco más de lo esperado. Por muy malo que fuera el vuelo, quería darles a sus hombres un último golpe.

Fuera de esa habitación, en la fábrica, tenían las piezas para un último cohete Falcon 1. Constrúyalo, dijo. Y luego vuele. Durante ocho desesperadas semanas, eso es exactamente lo que hicieron, alcanzando la órbita por primera vez.

Pero el camino no estaba despejado para Musk o SpaceX. La compañía tenía un segundo problema existencial: solo un cliente comercial adicional estaba alineado para el cohete Falcon 1 y se quedó sin dinero. Y Tesla enfrentó una crisis de efectivo casi continua. Musk dijo que ni siquiera podía celebrar el primer lanzamiento exitoso del cohete.

“Creo que mi nivel de cortisol era clínicamente alto, así que no me sentí realmente feliz”, dijo. “No hubo júbilo ni nada por el estilo. Estaba demasiado estresado. Es como si el paciente sobreviviera. Ponerse en órbita fue como, “Está bien, no vamos a morir ahora. Al menos lo viviremos un poco más ”.

Unos meses más tarde, la NASA supuestamente intervino con fondos para vuelos operativos a la Estación Espacial Internacional. SpaceX aún no había completado el cohete Falcon 9 y la nave espacial Dragon que llevará la carga a la órbita, pero el contrato de la NASA salvó a la compañía y la impulsó hacia adelante. En los diez años transcurridos desde entonces, SpaceX ha aprendido a lanzar y reutilizar rápidamente sus misiles, ha construido el propulsor Falcon Heavy más grande del mundo, ha puesto personas en órbita y opera más satélites que cualquier otra empresa o nación.

En un intento de diseñar, desarrollar y volar Starship para finalmente enviar humanos a Marte, Musk y SpaceX asumen el mayor desafío hasta ahora. Esto es evidente tanto en los fracasos recientes como en la magnitud de lo que debería convertirse en Starship: nadie ha construido nunca un cohete orbital completamente reutilizable, y la mayoría de las personas que han aterrizado en otro mundo, la Luna, son dos. En esa década más o menos, a Musk le gustaría ver una flota de naves espaciales aterrizar en la superficie de Marte a docenas de colonos a la vez.

Entonces, ¿cómo puede SpaceX hacer algo que ninguna agencia o compañía espacial ha logrado? Una de las razones es que Musk inició SpaceX para llegar a Marte y ha progresado hacia él desde entonces. En entrevistas con sus primeros empleados, Musk expondrá su visión de establecerse algún día en Marte como un mundo de reserva en la Tierra.

Gwynne Shotwell, quien es vicepresidenta de ventas y ahora presidenta de la compañía, recuerda vívidamente su primer encuentro con Musk en el verano de 2002. “Fue convincente, aterrador, pero convincente”, dice. Luego tuvo la misma manía por Marte que tiene hoy.

Musk tenía el don de encontrar personas ultra talentosas que compraran esa visión y lo ayudaran a trabajar en ella. Más allá de eso, pudo identificar a quienes trabajarían de manera voluntaria solicitando programas para lograr el objetivo. “A veces bromeamos con que SpaceX es como los años de un perro”, dice Brian Bjelde, un ingeniero que se convirtió en el jefe de recursos humanos de SpaceX. “Tienes unos siete años en uno y es verdad”.

Con Starship, SpaceX canalizó parte de su mojo Falcon 1. Entonces fue una empresa miserable que pocos esperaban tener éxito, reuniendo pequeños cohetes en una isla tropical en medio del Océano Pacífico. SpaceX ahora ha construido una fábrica de carpas en el sur de Texas, a lo largo del río Grande, para el Starship Massif. En ambos casos, el objetivo es moverse lo más rápido posible, con la menor interferencia posible.

“El desarrollo que está teniendo lugar con Starship tiene mucho de ese espíritu”, dice Zach Dunn, un ingeniero que jugó un papel clave en el deslumbrante Falcon 1. “Y es bastante bueno verlo. Todavía tenemos ese ADN, cuando queremos, podemos movernos muy rápido y desarrollar hardware con un enfoque iterativo, solo para ver qué sucede. Si se tuerce, probaremos otra cosa. “

Los dos aterrizajes recientes de Starship podrían verse como engañosos. Pero Musk no lo ve así. Uno de los mayores riesgos al hacer que la nave estelar salga de la velocidad orbital es sangrar de toda esa energía mientras se usa la menor masa posible para un escudo térmico y capacidad de aterrizaje. Con el tiempo, los ingenieros han ideado una maniobra de “barriga” única en la que el cohete se inclinará desde una posición casi vertical a una horizontal y caerá muy cerca de la superficie de la Tierra antes de enderezarse y aterrizar suavemente. Esta fue la parte nueva de los dos vuelos de prueba recientes, y Starship capturó la maniobra en ambas ocasiones. “Nos hemos retirado mucho”, dijo Shotwell después del primero.

Cuando se trata de pegar el rellano, esta debería ser la parte fácil. Se trata de reparar el proceso de relanzamiento de los motores Raptor del cohete y asegurarse de que tengan suficiente combustible para que el vehículo descanse. Esto es algo que SpaceX sin duda logrará pronto, porque, después de todo, ha aterrizado de forma segura más de seis docenas de misiles Falcon 9 en posición vertical. Musk parece cada vez más confiado en esto. Cuando el próximo prototipo de Starship, SN10, vuela a principios de este mes, Musk le dio un 60% de posibilidades de éxito.

E incluso si falla, ¿entonces qué? En su sitio de lanzamiento en el sur de Texas, SpaceX construye un nuevo prototipo de Starship casi cada dos semanas. Ésta es la definición misma de un programa “rico en hardware” que sigue un flujo de diseño iterativo, lo que permite a la empresa construir, probar, volar y aprender en rápida sucesión. Ya ha habido muchas fallas, ya que SpaceX ha construido naves estelares cada vez más altas y habrá muchas más en camino a la órbita. Esto es por diseño. Es algo que Musk estableció desde el principio con la cultura SpaceX y el cohete Falcon 1.

En 2008, con su compañía colgando de un hilo después de que tres misiles no lograron alcanzar la órbita, Musk no podía permitirse el lujo de fallar. El vuelo cuatro del cohete Falcon 1 ofrecía una última oportunidad. Ahora, con más de 110 lanzamientos exitosos en poco más de una década, la compañía está muy lejos del modo de volar o morir.

Lo mejor que tienen Musk y SpaceX hoy, mientras intentan sobrecargar el programa Starship, son los recursos. Musk no tiene prisa por salvar a SpaceX y Tesla. Esta vez, SpaceX puede permitirse el lujo de fallar, y este es el precio que la compañía paga de buena gana para ir más rápido y más lejos de lo que nadie ha ido antes.

Eric Berger es el editor espacial senior de Ars Technica y autor del libro Liftoff: Elon Musk y Desperate Early Days That Launched SpaceX, publicado el 4 de marzo.

🦠 Origen de la variante Covid-19 en Gran Bretaña

🛵 Guerras de entrega. Amazon tomó un trozo de Deliveroo. Entonces las cosas se pusieron interesantes

👟 ¿Golpear carreteras? Estas son las mejores zapatillas para correr para cualquier presupuesto.

🔊 Escuche The DyN Noticias Podcast, Science, Technology and Culture Week, que se transmite todos los viernes

👉 Mira DyN Noticias en Gorjeo, Instagram, Facebook y LinkedIn

Todas las noticias de la ciencia de la tierra en un sólo sitio. artículos de Ciencia.