Encontrar vida extraterrestre en el Universo es más una cuestión de cuándo, no de si

Los extremófilos muestran que la vida puede existir en los lugares más extremos del Universo, dando esperanza de encontrar extraterrestres en mundos distantes.

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“Estamos ahora por primera vez en la historia de la humanidad donde podemos abordar esta cuestión científicamente”, dijo Lynn Rothschild, astrobióloga del Centro de Investigación Ames de la NASA. Y los descubrimientos más importantes provienen de la investigación en la Tierra.

“Si hay un organismo que puede vivir en un cierto estado aquí, no significa que esté en Venus o Europa. Simplemente significa que es posible, por lo que vale la pena echarle un vistazo ”, explicó Rothschild en la conferencia científica Starmus en Trondheim, Noruega.

A medida que entendemos más y más sobre la vida que vive en las condiciones más extremas de la Tierra, nos acercamos a comprender las condiciones mínimas para la vida en el Universo. “Si vas a cazar ciervos o alces, sabes cómo se ve, es bastante fácil: encuentra uno, dispárale, llévalo a casa. Pero si no sabes cómo es un extraterrestre, ¿cómo la encontrarás? Entonces tenemos que mirar la vida en la Tierra para tener una idea. “

Para los astrobiólogos, el problema proviene de tener un conjunto limitado de muestras: una. “Solo he tenido un libro para leer hasta ahora, y es sobre el planeta Tierra”, dijo Rothschild. Desde que se unió a la NASA en la década de 1980, el número de exoplanetas conocidos ha pasado de cero a 3.496. Estos mundos distantes existen en 2.606 sistemas solares y algunos potencialmente podrían sustentar la vida.

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“Como biólogo, tengo miedo de los lugares donde la vida ha logrado vivir en la Tierra”, dijo Rothschild. Los extremófilos existen en el rango más salvaje de temperatura, pH, presión, química, salinidad, desecación, radiación y oxígeno. Para tener una idea de lo difícil que es la vida, súbete a una máquina del tiempo.

“El oxígeno no es tan bueno”, bromea Rothschild. “De hecho, la vida en la Tierra ha sido completamente anaeróbica durante los primeros mil millones de años. Entonces, cuando escuche que tiene que encontrar un planeta de oxígeno en él, no habría encontrado esa situación en la Tierra en los primeros miles de millones de años de vida. Entonces, de hecho, es más difícil vivir en un planeta con oxígeno que en uno sin él. “

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En nuestro propio sistema solar, las señales son prometedoras. Encelado, Europa, Marte y Titán podrían albergar vida. Y luego está Plutón. “Ningún científico que se respete a sí mismo, ni mucho menos un astrobiólogo, habría hablado antes de Plutón. Pero ahora sabemos que hay hielo allí, agua potencialmente líquida “.

A medida que comenzamos a aprender más sobre las condiciones tanto dentro de nuestro sistema solar como en exoplanetas, Rothschild y sus colegas tienen un nuevo problema: ¿qué sucede si encontramos condiciones de vida que están fuera de los extremos estudiados en la Tierra? La respuesta: biología sintética.

“Al final, incluso seremos capaces de vivir de novo. Nuestro laboratorio y otros han trabajado en este mismo tema. Por lo tanto, podría tener un bloque de construcción completamente diferente, un chasis completamente diferente de por vida. Eso abre muchas más posibilidades “.

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