¡Éste es el indicado! La Súper Tierra a 40 años luz de distancia es «la mejor oportunidad para encontrar otra vida extraterrestre»

El planeta, llamado LHS 1140b, orbita una estrella enana roja, mucho más pequeña que nuestro Sol.

Un exoplaneta recién descubierto está causando entusiasmo entre los astrónomos porque tiene el potencial de brindarnos la mejor oportunidad para encontrar vida extraterrestre.

La «Super-Tierra», que tiene aproximadamente 1,4 veces el tamaño de la Tierra, pero siete veces su masa, es rocosa, templada y orbita una estrella silenciosa en nuestro vecindario galáctico. Leer más: La NASA descubre un sistema «extraordinario» de siete exoplanetas del tamaño de la Tierra que podrían albergar vida

«Estoy muy, muy emocionado con este descubrimiento», dijo a DyN Noticias David Charbonneau, autor del estudio y profesor de astronomía en la Universidad de Harvard. «¡Este es el que hemos estado cazando todos estos años!»

El planeta rocoso, llamado LHS 1140b, orbita una estrella enana roja a 40 años luz de distancia. Aunque esto es casi en términos astronómicos, lo que lo hace tan especial es que no tenemos que ir allí en busca de vida.

«Orbita una estrella cercana que pasa frente a ella», continuó Charbonneau. «Esta geometría especial significa que podemos estudiar su atmósfera para buscar huellas químicas de la vida, como el oxígeno».

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En particular, debido a que la estrella transita frente a su estrella, los astrónomos pueden estudiar para ver si tiene atmósfera y, de ser así, qué moléculas están presentes. La órbita se ve cerca del borde de la Tierra y cuando pasa frente a su estrella, cada 25 días, bloquea una parte de la luz de la estrella. La masa del planeta y su temperatura significa que es probable que tenga atmósfera. La Super-Tierra también orbita a la distancia correcta de la estrella necesaria para que haya agua líquida en su superficie, conocida como zona habitable.

Esta no es la primera vez que encontramos un planeta potencialmente habitable en la parte cercana de la galaxia. A principios de este año, la NASA anunció el descubrimiento de exoplanetas alrededor de una estrella llamada Trappist-1. El año pasado, se encontró un planeta potencialmente habitable en la órbita de nuestra estrella más cercana, Proxima Centauri.

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«Pero para Proxima Centauri b, solo conocemos la masa mínima y para los planetas trapenses-1, sabemos su tamaño y su masa no es muy conocida, excepto uno, que sabemos que no es rocoso», dijo el autor Xafier. Bonfils, de la Universidad de Grenoble, dijo a DyN Noticias: «Esta es la primera vez que detectamos un planeta en el que sabemos que es a la vez templado y rocoso».

Hay más. El exoplaneta de la súper Tierra orbita una estrella enana roja, mucho más pequeña que nuestro Sol. La estrella está «tranquila», lo que significa que gira lentamente y no emite cohetes. Esto también es prometedor en busca de una vida potencial.

«Estoy feliz de estar aquí. ¡Este es el que hemos estado cazando todos estos años! David Charbonneau, autor del estudio y profesor de astronomía en la Universidad de Harvard.

«En comparación con descubrimientos recientes, como Trappist-1 y Proxima Centauri, la estrella LHS1140 no debería emitir radiación de alta energía que pueda volar una atmósfera y esterilizar la superficie del planeta», dijo Nicola Astudillo-Defru a DyN Noticias en el Observatorio de Ginebra.

El descubrimiento se realizó por primera vez con la instalación MEarth en Arizona, que detectó inmersiones de luz cuando el exoplaneta pasaba frente a su estrella. El instrumento HARPS de ESO, High Precision Radial Speed ​​Planet Planet Searcher, realizó posteriormente observaciones adicionales que confirmaron la presencia de la super-Tierra.

«Tendremos un primer intento de detectar tal atmósfera con el telescopio espacial Hubble este año y más tarde con el telescopio espacial James Webb», dijo Bonfils a DyN Noticias. «Finalmente, por ser un planeta en tránsito, tenemos la oportunidad y pretendemos caracterizar la composición de esta atmósfera».

Si se encuentran signos de vida en la atmósfera del planeta, es posible enviar una sonda para explorar más a fondo. La estrella, llamada LHS 1140, se encuentra en la tenue constelación de Cetus, también conocida como el Monstruo Marino. Leer más: Encelado, la luna de Saturno, tiene todos los ingredientes necesarios para la vida extraterrestre

«Si redujéramos la galaxia al tamaño de Estados Unidos, la distancia entre este nuevo sistema y el Sol encajaría dentro de Central Park», dijo Charbonneau a DyN Noticias. Sin embargo, viajar al 10% de la velocidad de la luz tardaría cientos de años en llegar al planeta.

En los últimos meses ha habido sugerencias de que una sonda ligera alimentada por energía solar podría viajar este tipo de distancia en un tiempo mucho más corto. Sin embargo, se necesita más trabajo antes de que se pueda considerar una sonda de este tipo.

«Lo más lejos que he enviado a los humanos es la Luna, a 1 segundo luz de distancia», explicó Charbonneau, «y lo más lejos que he enviado con una nave espacial es el borde del Sistema Solar, unas siete horas luz.» Así que todavía está lejos de la perspectiva de una investigación. «

«Por el momento, no tenemos la tecnología para viajar a una velocidad cercana a la de la luz», dijo Astudillo-Defru.

Los detalles del planeta se publican en la revista Nature.

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