La clave para luchar contra el próximo brote de ébola está en su bolsillo

Los teléfonos ayudarán a mapear el próximo brote de ébola, a partir de la documentación de la evidencia y la información a las personas sobre las pruebas.

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Cuando un niño llamado Emile Ouamouno, en la aldea de Meliandou en Guinea, murió de ébola en diciembre de 2013, el resto del mundo tardó tres meses en saberlo y otros seis meses en actuar. El resultado fue una epidemia que mató a 11.000 personas en África Occidental.

En la lucha contra las enfermedades infecciosas, la rapidez es fundamental. Cuanto antes pueda detectar un brote, más fácil debería ser contenerlo, si actúa con rapidez.

Hoy en día, millones de personas en las zonas rurales del mundo en desarrollo, a menudo reservorios de nuevas infecciones, entran y salen de las ciudades; la gente que conozco allí vuela a países de todo el mundo. La buena noticia es que la forma en que luchamos contra las enfermedades infecciosas está, en última instancia, acelerando la igualdad.

En 2008, un investigador llamado Andy Tatem comenzó a estudiar los brotes de malaria en Zanzíbar. Sabía que los transportistas volaban desde Tanzania, pero no hay datos sobre quiénes eran ni adónde fueron a continuación.

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Entonces Tatem comenzó a rastrear no a las personas, sino a sus teléfonos inteligentes. Al registrar la cantidad de llamadas de torres celulares individuales, pudo hostigar la forma en que la gente se movía por el país. La misma idea se utilizó para monitorear los patrones de malaria en Haití, Namibia e Indonesia; dengue en Pakistán; rubéola en Kenia. Combinado junto con otros datos, como imágenes satelitales que utilizan iluminación nocturna, nos brinda mapas de la población casi en tiempo real: millones de puntos de datos que muestran con un detalle sin precedentes cómo las personas migran e interactúan.

Ya obtenemos información extremadamente valiosa sobre lo que sucede durante las epidemias y dónde debemos enfocar nuestros esfuerzos de tratamiento. Por ejemplo, el mapeo móvil ha confirmado que, después de una epidemia o un desastre natural, las personas recurren a sus familias. Entonces, si tiene la intención de los escenarios más desfavorables, puede hacer un pronóstico sorprendentemente bueno cargando datos de migración de los días festivos nacionales, como el Año Nuevo chino, Navidad o Diwali.

No se trata solo de moldear la forma en que las personas se comportan, se trata de enfermedades. Simon Hay, del Washington Institute of Health Metrics and Evaluation, combinó todo tipo de datos (uso de teléfonos, patrones climáticos, fluctuaciones de la población de murciélagos) para averiguar dónde es más probable que ocurran enfermedades como el ébola y el zika y qué sucede si sucedieran. . Larry Brilliant, anteriormente miembro de Google y OMS, hace un trabajo fantástico al usar datos móviles anónimos, por ejemplo, solicitudes enviadas a servicios de atención médica, para rastrear brotes.

Sin embargo, sin medidas, la vigilancia es solo recolectar sellos. Es por eso que Raj Panjabi de Last Mile Health usó teléfonos móviles para conectar una red de salud rural en Liberia, que no solo monitorea las enfermedades sino que también las trata.

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A medida que la tecnología se vuelve más poderosa, se abren todo tipo de posibilidades. Hace unos años, revelar la naturaleza de un parásito de la malaria en particular significaba enviar muestras a los EE. UU. O la UE, y luego esperar semanas. Pero durante el brote de ébola, MSF, Wellcome Trust y el Instituto Pasteur establecieron laboratorios locales que proporcionaron esa secuenciación en tiempo real. Pronto, esta capacidad podría ser proporcionada por un dispositivo portátil conectado a un teléfono inteligente, acelerando aún más el diagnóstico.

No se trata solo de teléfonos, es la conectividad que ofrece. Verificar muestras de sangre en busca de parásitos de la malaria fue un proceso agotador e incorrecto. Ahora, los médicos pueden tomar una fotografía con un portaobjetos de microscopio usando su teléfono y obtener un veredicto algorítmico de un sistema basado en la nube capacitado en 200,000 muestras en Bangladesh.

En Vietnam, donde he vivido y trabajado durante 18 años, 6.000 clínicas envían mensajes de texto diarios a un sitio web creado por Maciej Boni del Hospital de Enfermedades Tropicales, Ciudad Ho Chi Minh y la Universidad de Oxford. Los mensajes contienen dos números: pacientes atendidos ese día y pacientes con síntomas de gripe. Esto significa que los brotes pueden observarse y tratarse en unos pocos días, en lugar de esperar los informes mensuales tradicionales. Un factor detrás de la disminución de la poliomielitis en Pakistán fue que la gente podía indicar por mensaje de texto que los equipos de vacunación habían perdido su área.

La tecnología ya está ayudando a salvar vidas de innumerables formas, y está mejorando. De hecho, el factor limitante inmediato no es cada vez más capacidad técnica, sino la necesidad de obtener el apoyo de los gobiernos, las empresas y el público. Durante la crisis del ébola, se les pidió a las personas por mensaje de texto que informaran sobre cualquier síntoma, pero muchas no tenían suficiente confianza en su gobierno para responder.

Si queremos luchar contra las enfermedades de la forma más eficaz, es fundamental superar esa desconfianza. Vivimos en un mundo de SARS, MERS, Zika y Ébola, de insectos resistentes a los medicamentos, de enfermedades que pueden viajar a los continentes en menos de un día. La tecnología nos da la capacidad no solo de rastrear estas epidemias, sino de contenerlas. Para que esto suceda, necesitamos construir estructuras sólidas y confiables para recopilar, compartir y actuar sobre estos datos que salvan vidas.

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