La flagelación de ISS a empresas privadas será una venta difícil

Vender la ISS puede no ser tan fácil como parece a primera vista, dice el CEO de MirCorp, quien intentó lo mismo hace 20 años.

Tiene unos pocos miles de millones de libras y desea iniciar una nueva empresa que venda viajes espaciales. ¿En qué invertirás tu dinero? ¿Un equipo diseñado en la década de los 80 que requiere un mantenimiento constante o vuelve a empezar con un nuevo diseño personalizado, utilizando la tecnología actual?

Para algunas personas, esto podría convertirse en un problema muy real en solo seis años.

El futuro de la Estación Espacial Internacional (ISS) es incierto. La ISS es una empresa conjunta entre agencias espaciales de Canadá, Estados Unidos, Rusia, Japón y Europa, pero la mayor parte del dinero proviene de la NASA. La agencia gasta $ 3.5 mil millones al año en la ISS, con otros $ 1 mil millones provenientes de otros contribuyentes combinados. Este flujo de ingresos podría detenerse en 2024, como se reveló a principios de esta semana en el presupuesto del año fiscal 2019.

¿Quién lo compraría?

Si Estados Unidos deja de financiar la estación espacial, otros países podrían llenar el vacío. Esto es inevitable, según el ex astronauta Mark Kelly.

“Sin duda, otros países llenarán el vacío dejado por la retirada estadounidense, especialmente China y Rusia, países que consideramos rivales importantes”, dijo Kelly en un editorial del New York Times. “No solo se aprovecharía de los beneficios económicos y políticos del liderazgo espacial, sino que también podría cambiar la dirección de los esfuerzos espaciales colectivos del mundo de una manera que sea contraria a los intereses y valores estadounidenses”.

Pero este no es el plan de Trump. Quiere financiar un programa de $ 150 millones que “comenzaría a apoyar a socios comerciales para fomentar la creación de capacidad que el sector privado y la NASA pueden utilizar”. En otras palabras, quiere venderlo a una empresa privada.

Probado antes

Vender la estación espacial puede no ser tan fácil como parece a primera vista; consígalo de alguien que lo sepa. En la actualidad, Jeffrey Manber es el director ejecutivo de NanoRacks, la empresa comercial que se asoció con la NASA a principios de este año para diseñar el primer sistema de esclusas de aire comercial de la ISS. Pero en 1999, Manber fue CEO de MirCorp, la empresa que intentó comercializar la estación espacial Mir en Rusia.

Después de operar durante 13 años, el plan era vender la estación espacial Mir a empresas privadas, convirtiéndose posiblemente en el primer estudio de televisión en órbita del mundo. En diciembre de 1999, MirCorp recibió su primer arrendamiento comercial para una estación espacial en órbita. La agencia espacial rusa trabajó con MirCorp para tratar de encontrar posibles turistas espaciales para visitar la estación. Obtuvieron un contrato con el empresario estadounidense Dennis Tito, para que se convirtiera en el primer turista espacial.

Dos astronautas volaron a la entonces inactiva estación para prepararla para los turistas espaciales. Permanecieron allí durante 76 días, mientras se transmitían anuncios en la Tierra para un nuevo reality show de televisión que vería a los ganadores volando en el espacio, Destination Mir.

Sin embargo, en junio de 2000, la agencia espacial rusa anunció que ya no podía financiar la estación porque tenía que centrarse en su participación en la ISS. La estación fue desorbida en 2001, y Denis Tito nunca llegó a visitar Mir, sino que fue a ver a su nuevo rival mejorado, la ISS.

Ahora, la ISS podría enfrentar una situación similar si Estados Unidos decide dejar de financiar.

Marketing de ISS

“Según mi experiencia en el marketing de la primera plataforma comercial del mundo, Mir, la lección principal es que las estaciones espaciales más antiguas están empezando a parecer casas más antiguas y cada vez más tiempo de los astronautas se dedicará a las reparaciones y el mantenimiento”, dice Manber. . “Siento que para el 2024 será óptimo tener nuevas plataformas dedicadas a nichos de mercado, con tecnología 2020 y no tecnología de los 80, como es la estación”.

En cuanto a quién podría comprarlo, la respuesta no está clara. “Estoy a favor del espacio comercial privado en general, pero tengo mis dudas de que una ISS comercial sea viable”, dice John O’Sullivan, autor de In the Footsteps of Columbus: European Missions to the International Space Station. Además, sería complicado intentar vender. “La sección de EE. UU. Es compartida por varios acuerdos de NASA, ESA, JAXA y CSA. Incluso el módulo Columbus, que fue pagado por la ESA, se comparte con los demás”.

Luego están los costos de funcionamiento. “Incluso si se vendiera por 1 euro, los costes operativos no estarían al alcance de ningún operador comercial”, añade O’Sullivan. “SpaceX, Bigelow, etc., preferirían construir operaciones valiosas desde el comienzo de cualquier proyecto”.

Pase lo que pase, el presupuesto es una señal de que la NASA no bloqueará la transición a una industria espacial cada vez más privatizada.

“La importancia de la solicitud de presupuesto de los presidentes es que comienza el debate sobre cómo hacer la transición a plataformas comerciales, al tiempo que enfatiza que necesitamos preservar el ecosistema actual”, dice Manber, es decir, lanzar servicios e IGA (Acuerdo Intergubernamental) y otros recursos de la UE. .la estación espacial que hemos desarrollado como nación y como programa. “

“Ahora tenemos que confiar en esta herencia y este ecosistema y no necesariamente permanecer en órbita como una sola pieza que será una plataforma de 40 años”, agregó. “Este fue un problema clave con el programa del transbordador espacial; lo mantuvimos en funcionamiento durante demasiado tiempo y no planificamos la transición correctamente”.

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