La recomposición de medicamentos puede ser la única esperanza para tratar el coronavirus

Con una vacuna a más de un año de distancia, los tratamientos podrían ser la mejor esperanza para el manejo de Covid-19. Pero todavía no estamos seguros de que funcione

Los ventiladores mecánicos han sido el caballo de batalla en las unidades de cuidados intensivos, ayudando a los pacientes con enfermedades críticas a respirar, pero sin tratar la causa principal de la enfermedad: el virus. Para desarrollar medicamentos completamente nuevos que ataquen al Sars-Cov-2 o para evitar que se multiplique en el cuerpo, deben probarse primero en modelos celulares, luego en animales y luego en tres fases de ensayos clínicos en humanos para verificar su seguridad y eficacia. Un proceso que lleva años.

Pero con más de 3,6 millones de infecciones confirmadas en todo el mundo y una vacuna eficaz dentro de al menos 12 meses, los expertos médicos están recurriendo a los medicamentos existentes para hacer el trabajo a corto plazo. Con base en investigaciones emergentes sobre cómo el nuevo coronavirus se adhiere, invade e interactúa con las células humanas, están investigando una biblioteca de miles de medicamentos y compuestos existentes para ver cuál podría ser seguro para probar en pacientes gravemente enfermos sin más recursos. El siguiente es un enfoque de prueba y error.

El uso de medicamentos aprobados para una enfermedad para tratar otra no es infrecuente y perfectamente legal en la mayoría de los países. Un médico puede recetar un medicamento para otras afecciones, especialmente para enfermedades nuevas o raras cuando no hay otros tratamientos disponibles, porque las compañías farmacéuticas ven pequeñas ganancias financieras en su desarrollo. En los Estados Unidos, uno de cada cinco medicamentos se receta para uso “sin etiqueta”.

La reutilización exitosa de medicamentos ha sido en gran parte fortuita. Se ha demostrado que el sildenafil, el ingrediente activo de Viagra, dilata los vasos sanguíneos del corazón para aliviar el dolor de pecho, pero se ha demostrado que tiene un efecto secundario sorprendente en los hombres durante los ensayos clínicos. Las inyecciones de Botox, por otro lado, fueron aprobadas para tratar las contracciones en los músculos de los párpados y, por un razonamiento análogo, luego se usaron para controlar los espasmos musculares en personas con parálisis cerebral y para tratar migrañas crónicas. Cuando los médicos notaron que liberaba arrugas y líneas alrededor de los ojos, el medicamento, que está hecho de una toxina producida por la bacteria Clostridium botulinum, encontró un nuevo uso en la industria cosmética de miles de millones de libras.

Sin embargo, no hay tiempo para observaciones aleatorias en una emergencia sanitaria. “Ahora se están utilizando técnicas más sofisticadas para predecir fármacos que podrían ser útiles”, dijo Ayfer Ali, profesor asistente de estrategia en la Universidad de Warwick, cuya investigación se centra en la recuperación de fármacos y la innovación en salud. Los científicos recurrieron al análisis de redes y la inteligencia artificial para examinar posibles tratamientos para Covid-19. “Aun así, hay un largo camino entre teorizar que un fármaco sería útil para demostrar realmente que lo es cuando se prueba en humanos”, dice Ali.

Ya se están realizando cientos de ensayos clínicos, que prueban todo, desde medicamentos hasta terapia con plasma e incluso miel natural y ácidos grasos omega-3. La Universidad de Oxford ha logrado reclutar a más de 5.000 pacientes en 165 hospitales del NHS para su proceso de recuperación. Todos los pacientes recibirán el estándar de atención habitual y se les asignará al azar uno de los cinco fármacos estudiados (o un placebo).

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La hidroxicloroquina, uno de los candidatos, se usa principalmente para la prevención y el tratamiento de la malaria, pero también está aprobada para el tratamiento de la artritis reumatoide y el lupus. Después de que los experimentos preliminares de laboratorio sugirieron que la hidroxicloroquina y su pariente químico cercano, la cloroquina, podrían interrumpir la replicación de Sars-Cov-2 en el tubo de ensayo, el presidente Donald Trump apoyó ampliamente los medicamentos antipalúdicos como un posible remedio para el coronavirus. Pero las primeras investigaciones clínicas sugieren que puede no tener ningún efecto o incluso hacer más daño que bien.

Un grupo de investigadores examinó los registros médicos de 368 veteranos estadounidenses hospitalizados con Covid-19 y descubrió que los que recibieron hidroxicloroquina tenían más probabilidades de morir o necesitar ventilación que los que no lo estaban. El estudio, que aún no se ha sometido a una revisión por pares, no involucró un ensayo clínico controlado con placebo, por lo que es posible que el medicamento se haya administrado a pacientes con más probabilidades de morir.

El 1 de mayo, la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) otorgó una “autorización de uso de emergencia” para que los médicos usen el medicamento remdesivir, que impide que los coronavirus hagan copias de su material genético y también es un tratamiento potencial para el ébola. Parece ayudar a algunos pacientes con Covid-19 a recuperarse más rápido. Los datos de un estudio de más de 1.000 pacientes individualmente enfermos en 75 hospitales de todo el mundo vieron una reducción en los tiempos de recuperación de 15 a 11. Pero no todos los estudios fueron tan positivos. Un estudio chino de remdesivir no encontró un vínculo estadísticamente significativo entre el fármaco y los tiempos de recuperación más cortos, aunque fue un estudio más pequeño, especialmente en pacientes que fueron tratados posteriormente durante su enfermedad.

“Si bien hay algunos efectos positivos, en realidad no es una cura”, dice Connor Bamford, investigador de virología de la Queen’s University de Belfast. Explica que aunque todavía no está claro si el medicamento puede evitar que las personas mueran, puede ser más efectivo en las primeras etapas de la enfermedad. Pero debido a que el antiviral se administra por vía intravenosa, los participantes en los ensayos clínicos deben recibir tratamiento en los hospitales. Una vez que haya suficiente evidencia para demostrar que remdesivir es seguro y efectivo, se agregaría instantáneamente al estándar de atención habitual. Investigadores de la Universidad de Emory en los Estados Unidos están desarrollando actualmente una nueva píldora que evitaría la copia del coronavirus en sí, y los estudios en humanos comenzarán a finales de este año.

Mientras que algunos médicos buscan medicamentos que bloqueen el virus, otros intentan ralentizar la respuesta inmunitaria del paciente. Esto puede parecer ilógico: el sistema inmunológico ayuda a protegernos de virus y bacterias cuando ingresan al cuerpo. Sin embargo, cuando el cuerpo comienza a atacar sus propias células y tejidos, en lugar del virus, puede causar daños graves a los pulmones y otros órganos y provocar la muerte. Esta respuesta inmune excesiva, llamada tormenta de citocinas, fue una complicación común de Covid-19 en adultos. “Es complicado porque es una infección, así que debes tener mucho cuidado y no detenerte [the immune response]Dice Bamford. Los esteroides y los medicamentos que se usan para tratar la artritis reumatoide reducen la respuesta del sistema inmunológico, pero también podrían tener un impacto significativo en la capacidad del cuerpo para combatir la infección en general.

Los grandes estudios aleatorizados controlados con placebo son costosos y desafiantes, pero la única forma de probar realmente si los medicamentos existentes son efectivos y seguros para tratar a los pacientes con Covid-19, dice Ali. La colaboración entre países y hospitales será la clave para comprender qué funciona y qué no. “Pero lo bueno de Covid-19 es que es una enfermedad breve. Compárelo con el cáncer en el que los estudios deberían llevar meses y años para discernir un efecto ”, dice. Dada la urgencia y la gravedad del Covid-19, el mundo se está moviendo rápido en busca de posibles tratamientos, pero aún queda por delante un viaje difícil lleno de prueba y error.

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