Las pruebas de ADN para perros nos encaminan hacia el cachorro perfecto

Cada año en Crufts, los dueños de perros ansiosos hacen fila para comprar kits de ADN para descubrir los misterios que aguardan en el genoma de su perro callejero. Pero los nuevos descubrimientos podrían cambiar nuestras carreras favoritas para siempre.

En el negocio del ADN del perro, las cosas no se ponen mucho más ocupadas que Crufts. Cuando se abrieron las puertas de la exposición canina más grande del mundo el jueves 7 de marzo, ubicada entre puestos de venta de retratos de perros, armas de perros nerf y dueños de mascotas con pañuelos para perros, encontraron un puñado de compañías listas para vender pruebas de ADN que les permiten investigar su pasado genético de la mascota.

A los visitantes de los puestos de pruebas de ADN se les presentan folletos que indican la vertiginosa cantidad de cosas que las pruebas genéticas pueden decirles a los dueños sobre sus perros. Están los obvios: la raza precisa del perro y sus antepasados, así como la probabilidad de desarrollar una serie de problemas de salud. Pero hay otros detalles que esperan ser descubiertos en el genoma de un perro: si crecerá un bigote y cejas pobladas, por ejemplo, o la identidad de su tío perdido hace mucho tiempo.

Para muchos de los propietarios que se dirigen a los stands de empresas con nombres como Wisdom Panel, Laboklin y Animal DNA Diagnostics, las pruebas genéticas parecerán un poco más que una novedad lanzada. Pero en el idiosincrásico mundo de la cría profesional de perros, las pruebas genéticas se están convirtiendo en una herramienta indispensable. En otros lugares, los investigadores están encontrando pistas en el ADN del perro que podrían, literalmente, remodelar algunas de nuestras razas más queridas.

A medida que los avances en las pruebas de ADN descubren lentamente la genética detrás de la salud, el comportamiento y la apariencia de nuestras razas favoritas, los investigadores, las compañías de ADN de perros y los criadores están en torno a una pregunta interesante. ¿Pueden las pruebas de ADN ayudarnos a construir un perro mejor?

Para la jueza de campeonato de perros y criadora aficionada Vicky Collins-Nattrass, hay algo en los ojos de un bulldog que no se puede encontrar en ningún lugar del mundo canino. Un bulldog real tiene suavidad en sus ojos, dice ella. Cuando los miras, te miran con calidez relajante.

Pero a Collins-Nattrass, que ha criado cinco generaciones de bulldogs, le preocupa que no todos los bulldogs tengan la misma calidez en sus ojos. El problema, dice, es hacer una moda con los nuevos colores de la ropa de los bulldog. “Hoy en día, la gente está obsesionada con tener colores que no son colores reconocidos y cuanto más raros son, más les gustan”, dice.

De acuerdo con los estándares de su raza, una descripción de las características ideales de un perro de raza pura, que los jueces usaron para identificar a los cachorros ganadores, los bulldogs vienen en una gama limitada de colores, que incluyen atigrado, rojo, azul, negro y blanco. Pero algunos criadores rebeldes, animados por las pruebas de ADN que les ayudan a reducir los genes de color que usan sus perros, cultivan bulldogs en negro, mirlos, chocolate, azul o lila, porque los perros inusuales pueden obtener un precio más alto.

Algunos de estos bulldogs envueltos en novedades también tienen colores de ojos inusuales: azul o gris en lugar de marrón oscuro. Entonces, cuando Collins-Nattrass mira a los ojos de los bulldogs vestidos con novedades, no ve la misma calidez y profundidad que llegó a identificar con la raza. A veces no ve un bulldog en absoluto.

Los controvertidos colores del pelaje son una cosa, pero bajo la superficie algunos bulldogs llevan una bomba genética con un impacto mucho más allá de la estética. Los bulldogs, junto con los ganchos, los chihuahuas, los pequinés, los shih tzus y un puñado de otras razas, a menudo padecen una afección llamada síndrome de las vías respiratorias obstructivas braquicefálicas (BOAS). Los perros con BOAS han obstruido las vías respiratorias, lo que les dificulta entrenar o enfriarse, dejándolos susceptibles al colapso de las vías respiratorias. La causa de su condición está estrechamente relacionada con la genética del bulldog y su cabeza inusualmente corta.

En el último siglo y medio, BOAS se ha vuelto mucho más común. Y la gente tiene la culpa. Los perros provienen de lobos que fueron domesticados por humanos hace al menos 15,000 años, aunque la fecha exacta de la domesticación canina es muy controvertida entre los investigadores. Por supuesto, un bulldog moderno no se parece mucho a sus antepasados ​​débiles, con dientes y altramuces.

La razón es que los bulldogs se criaron con un propósito muy específico: ayudar a los granjeros a controlar los toros y otros animales. Para este trabajo, los criadores preferían perros robustos y musculosos. También seleccionaron perros que tenían mandíbulas cortas y fuertes que podían desgarrar a los toros sin causar demasiado daño. Con el tiempo, los criadores comenzaron a favorecer a los perros más agresivos que podrían usarse como cebo para toros, un deporte en el que los perros se veían obligados a luchar contra los toros.

Pero fue la prohibición de las corridas de toros en 1835 lo que devolvió a los bulldogs a su distintiva fisonomía moderna. Ya no se consideran perros de trabajo, los bulldogs se han criado por su suavidad física, y esto ha puesto un nuevo énfasis en caras más cortas, cuerpos más grandes y ojos saltones. La nueva tendencia de bulldogs más pequeños y bonitos ha llevado a la creación de una raza completamente nueva, el Bulldog Francés, que ahora es el perro de raza pura más popular del Reino Unido. Más de 8,000 cachorros de Bulldog Francés se registraron solo en el primer trimestre de 2018, y esos son solo los perros registrados por el Kennel Club, la organización detrás de la cual supervisa perros de raza pura en el Reino Unido y usa Crufts.

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La moda de caras más cortas ha llevado a un aumento en la tasa de BOAS, porque los perros con caras más cortas tienen vías respiratorias estrechas. Las tasas de BOAS en las razas braquicefálicas (de cabeza corta) pueden ser de hasta un 15-20% en las razas puras, aunque es difícil encontrar la prevalencia exacta de la enfermedad porque es más probable que los propietarios en cuestión busquen un diagnóstico. En otras palabras, el crecimiento selectivo lleva a los bulldogs a un saco genético que puede aumentar su riesgo de otras afecciones, incluidos cálculos renales y problemas de cadera. Pero las pruebas de ADN podrían proporcionar una salida a esta conexión.

David Sargan, investigador del Departamento de Medicina Veterinaria de la Universidad de Cambridge, está buscando los genes detrás de BOAS. Ya está en camino de comprender cómo la composición genética de un perro determina su probabilidad de desarrollar la afección y estima que BOAS está determinado en la mitad por la genética de un perro y en la mitad por su entorno.

Sargan espera que si puede desarrollar una prueba genética para BOAS, podría ayudar a los criadores a mantenerse alejados de los perros propensos a la enfermedad. Pero hay un problema. Los perros que tienen menos probabilidades de desarrollar BOAS también pueden tener menos probabilidades de ajustarse a los estándares de la raza que determinan el tamaño y la forma ideales del perro.

Sin embargo, hay algo de esperanza. Aunque los estándares de la raza, que están diseñados y son propiedad del Kennel Club, a veces se remontan a más de 100 años, están cambiando lentamente para tener en cuenta las condiciones de salud. Sargan recomendó los últimos cambios en los estándares de la raza en 2010, que comenzó a poner menos énfasis en las caras más planas. Si bien los estándares anteriores de bulldog decían que la raza debería tener una “cabeza” grande, esto se ha moderado a “relativamente grande”, y ahora los bulldogs pueden salirse con una distancia “moderadamente corta” desde la punta de la nariz hasta la parte posterior de ellos. . Jefes.

“Hasta que los clubes de carreras empezaron a darse cuenta de que realmente tenían un problema, no vi ningún progreso y había mucha evidencia de que la forma del cráneo ha cambiado para ser aún más corta y plana en los últimos 100 años, hasta que hace unos 10 años ”, dice Sargan.

Las empresas que se especializan en pruebas de ADN para perros también están luchando por identificar los desencadenantes genéticos detrás de ciertos rasgos. Una de esas empresas, la startup de Boston Embark, supera los 250.000 marcadores genéticos para trabajar todo, desde la probabilidad de que su perro tenga bigote hasta el hecho de que perderá mucho pelo o no y lo apretado que está. perro.

Pero Embark no se detiene en los atributos físicos. Cada raza tiene su propia personalidad distinta, lo que sugiere que también existen desencadenantes genéticos para diferentes rasgos de comportamiento. “Definitivamente nos gustaría explorar la genética del comportamiento”, dice Alison Ruhe, directora de la organización de razas de Embark. “Claramente, los perros tienen comportamientos distintos que han sido seleccionados para la reproducción”.

Y mientras que los genetistas como Sargan tienen que pasar por exposiciones caninas y perreras en busca de perros para probar, Ruhe tiene acceso a una gran cantidad de dueños de mascotas que llevarán el ADN de su perro directamente a la puerta de su casa. Con frecuencia compara el enfoque de Embark con el de 23andMe, la empresa estadounidense responsable de transformar las pruebas de ADN de los consumidores en una gran industria.

Al hacer preguntas a los dueños de perros sobre sus perros y comparar estas respuestas con marcadores genéticos, Ruhe espera poder comenzar a establecer la base genética de atributos como la alegría o la docilidad. En octubre del año pasado, Embark lanzó un estudio de más de 6.000 perros que identificó el gen detrás de los ojos azules congelados de los perros esquimales siberianos. Según la compañía, fue el mayor estudio de asociación del genoma canino hasta la fecha.

Para Ruhe, los perros de raza pura proporcionan el lugar perfecto para identificar los desencadenantes genéticos. Si bien los perros de ascendencia mixta tienen mucho “ruido” genético, las bases genéticas relativamente limitadas de los perros de raza pura simplifican la identificación de genes inusuales que podrían estar relacionados con diferentes rasgos. “Los perros de raza pura son un gran modelo a seguir para la genética”, dice.

Con suficientes datos genéticos, Ruhe espera que en el futuro las personas puedan usar pruebas de ADN para ayudar a guiar a los perros que compran. Las pruebas de ADN para perros no solo serán una herramienta para ayudar a criar perros más sanos, sino que también podrían darnos una idea de cómo se verá un cachorro cuando crezca. Los posibles dueños de mascotas podrían elegir un perro basándose en el hecho de que es probable que crezca hasta ser grande o pequeño, por ejemplo. “Habrá un punto en el que podrá tener información predictiva sobre un cachorro”, dice.

Las pruebas de ADN que descubren las recetas detrás de nuevos comportamientos y condiciones podrían llevarnos a perros más felices y saludables, pero ¿es la perfección canina algo que alguna vez se puede lograr? Después de todo, los estándares de la raza deben detallar las características ideales de una raza en particular. Si pudieras codificar estos atributos en el ADN, ¿ese perro sería genéticamente perfecto?

A Collins-Nattrass no le preocupa que los jueces de Crufts sean reemplazados por pruebas de ADN. Después de todo, dice ella, los estándares de la raza son en última instancia subjetivos, y la idea del bulldog perfecto cambia como los caprichos de la moda. ¿Nos acercamos a perros más sanos, claro, pero al ideal platónico de un bulldog? Collins-Nattrass no está tan seguro. A pesar de siglos de crianza, no es seguro que alguna vez haya, o alguna vez haya, un bulldog que acabe con todos los bulldogs. Como le gusta decir, “nunca antes había nacido el bulldog perfecto”. Y a pesar de los esfuerzos de los genetistas y las nuevas empresas, es posible que nunca existan.

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