Los escáneres cerebrales predicen si los adolescentes consumirán drogas en el futuro

Se ha predicho el uso problemático de drogas en jóvenes de 16 años mediante el análisis de escáneres cerebrales desde que eran dos años más jóvenes

Es posible predecir si los adolescentes consumirán drogas de una manera «problemática» a medida que envejecen, dice un nuevo artículo de investigación.

Al observar las resonancias magnéticas cerebrales de 144 jóvenes de 14 años y evaluar cuán impulsivos eran, fue posible determinar si serían más propensos a consumir drogas a la edad de 16 años.

Los neurólogos detrás del artículo dicen que el método podría desarrollarse de manera que se dirija a aquellos que pueden ser vulnerables a las drogas e intervenir antes de que ocurra una adicción.

Publicado en la revista Nature, el estudio, de un equipo de investigación internacional, tomó datos de escaneo cerebral del Consorcio IMAGEN y los combinó con pruebas psicológicas y de comportamiento.

Mientras se escaneaba el cerebro del niño de 14 años, también completaron una «Tarea de retardo de incentivo monetario» que mide las reacciones de áreas del cerebro cuando responde a recompensas en efectivo. El equipo detrás del artículo dice que la prueba proporciona un indicador para anticipar la recompensa.

«Queríamos saber si anticipar la recompensa de la actividad cerebral a los 14 años predecirá el uso posterior de sustancias en niños en riesgo, que buscan grandes noticias», dijo Brian Knutson de la Universidad de Stanford, quien trabajó en el estudio. CON CABLE.

«Descubrimos que a los 14 años, las personas que buscaban grandes novedades y que tenían una respuesta neuronal más baja a la recompensa temprana tenían más probabilidades de consumir sustancias a los 16». En total, se compararon dos grupos de 72 adolescentes, uno que tenía más probabilidades de consumir drogas y otro que no.

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En el estudio, el uso problemático de drogas (PDU) se midió por el uso de drogas legales e ilegales. El periódico dice que la mayoría de las personas que consumieron drogas hasta los 16 años fumaron, bebieron alcohol y luego cannabis; el uso de drogas duras (MDMA y anfetaminas, por ejemplo) era menos común.

Los investigadores dicen que los adolescentes que, a los 14 años, mostraban menos actividad cerebral en respuesta a una recompensa monetaria, eran más propensos a consumir drogas cuando eran mayores. La disminución de la actividad neuronal se produjo en el cerebro central, la corteza prefrontal dorsolateral y el estriado ventral.

Knutson dice que la técnica puede proporcionar predicciones tan buenas como las encuestas tradicionales. «En particular, la comparación de medidas neuronales y psicológicas mostró que los marcadores neuronales predijeron la PDU tan bien o mejor que las variables psicológicas», dice el documento. Esto significa que podría utilizarse para «orientar recursos hacia los jóvenes vulnerables».

Sin embargo, no se sabe por qué los adolescentes que tenían más probabilidades de consumir drogas en el futuro demostraron una disminución de la actividad cerebral. «Podría deberse a la herencia, las influencias ambientales o (muy probablemente) una combinación de ambos», explica el autor.

«Lo que nos dice el marcador neuronal es que probablemente estén menos (no más) motivados por las recompensas convencionales», continúa. «Esto podría sugerir que las intervenciones para estos niños podrían apuntar a actividades más fuertes pero alternativas gratificantes».

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