Los filetes de atún cultivados en el laboratorio podrían convertirse en nuestro problema de sobrepesca

El inicio de BlueNalu produce mariscos a base de células, con el objetivo de satisfacer una creciente demanda de pescado sin los problemas ambientales de la industria pesquera.

Mientras trabajaba en la innovación alimentaria durante 35 años, Lou Cooperhouse fue testigo directo de una revolución en el gusto del consumidor: un cambio hacia el consumo de alimentos que fue tan saludable para el planeta como para el consumidor. “Personas que expresan la diferencia que pueden hacer, una hamburguesa a la vez”, dice.

Aunque siguió de cerca los alimentos a base de hierbas, quedó especialmente cautivado por la tecnología basada en células, que prometía producir un producto de origen animal sin animales, cultivando carne real a partir de células, en lugar de acercarla a las imitaciones veganas tan difundidas en los estantes de los supermercados.

Combinó esta perspectiva con otra observación: que un cambio en la preferencia por alimentos más saludables aleja a las personas de las carnes rojas y los mariscos. De 1961 a 2015, según la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, el consumo mundial de pescado aumentó de 9 kg a 20,2 kg per cápita; Se espera que este consumo aumente vertiginosamente para la década de 2030. Pero el mundo no puede producir pescado al ritmo que lo consumimos. Las poblaciones de especies marinas se han reducido a la mitad desde 1970 debido a la sobrepesca y el cambio climático, y los microplásticos y el mercurio contaminan los peces en nuestros océanos.

Cooperhouse quería atrapar estas dos olas y cofundó BlueNalu en San Diego en 2017 para producir mariscos a base de células.

La empresa denomina a su proceso acuicultura celular. Las células se extraen del tejido del pescado y se colocan en una especie de microbarry: grandes platos de acero inoxidable, donde un baño de nutrientes los convierte en filetes de pescado. Este proceso es increíblemente preciso. “Para un pez bastante débil, estas son células musculares. Si tuvieras un pescado relativamente graso con una excelente sensación en la boca, es posible que tengas una cantidad bastante grande de células grasas ”, dice Cooperhouse. “De hecho, desarrollamos células musculares, células grasas y células del tejido conectivo por separado”. La ciencia de la propagación de células de peces es relativamente nueva, ya que los avances en esta área se han centrado en el cultivo de células de mamíferos.

BlueNalu, que recaudó $ 20 millones (£ 15 millones) en fondos de la Serie A en febrero de 2020, dice que está a un año del lanzamiento de su primer producto. Está construyendo una planta de 12.000 metros cuadrados para producir peces tanto de agua salada como de agua dulce, que incluyen arcilla roja, mahi-mahi, perca chilena y atún rojo. Estas especies han sido seleccionadas especialmente para no competir con la industria pesquera local. “Podemos trabajar con especies que normalmente se importan”, dice Cooperhouse. “Podemos mover importaciones, crear empleos y construir fábricas; nuestra estrategia es beneficiosa para todos”.

BlueNalu producirá filetes de alto valor en lugar del pescado más barato que puede encontrar en las tortas de pescado y presentará su producto en los restaurantes. (Se necesitarán volúmenes más grandes antes de entrar en el comercio minorista). Planea lanzar una especie tras otra y probarlas como aperitivos, almuerzos y cenas. “Los restaurantes están muy emocionados, porque ofrecemos un producto disponible durante todo el año, con una oferta consistente y un rendimiento del 100%”, dice Cooperhouse. “Así que hay mucho amor”.

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