No encontraremos una cura para el envejecimiento hasta que podamos medirla correctamente

Al revelar los procesos de envejecimiento, los científicos pueden cambiar su impacto

El envejecimiento es maleable. Creemos que esto puede ser cierto hoy en día, pero durante la mayor parte de la historia humana parecía completamente improbable. El envejecimiento siempre ha sido una de las constantes fijas de la vida. Entonces, ¿qué ha cambiado?

Ha habido una revolución científica en el campo del envejecimiento. De hecho, ahora tenemos un área de biología del envejecimiento que no habíamos tenido antes. El campo comenzó en la década de 1930, cuando los científicos descubrieron que consumir menos podría ayudar a las ratas a vivir más tiempo. En las décadas de 1980 y 1990, Tom Johnson y Cynthia Kenyon descubrieron genes que podían controlar el envejecimiento del pequeño gusano C. elegans. Ahora sabemos que algunos de estos genes, cuando se modifican de la misma manera en moscas y ratones, pueden hacer que vivan aún más. Las décadas anteriores de progreso científico muestran que podemos manipular el envejecimiento en varios gusanos, moscas y ratones, de manera que se pueda traducir en la barrera de las especies.

Los emprendedores prueban terapias para el envejecimiento en pacientes. Unity Biotechnology avanza en las terapias para la osteoartritis y diversos trastornos oculares relacionados con la edad en la clínica. ResTORbio probó el tratamiento relacionado con la edad en más de 900 personas mayores de 65 años y mostró una posible mejora en el sistema inmunológico. Muchas otras empresas llevan medicamentos a la clínica y, durante los últimos cinco años, los inversores han invertido miles de millones de dólares en empresas que desarrollan terapias para modular el envejecimiento. Por primera vez en la historia, podría ser científicamente plausible que estemos cambiando activamente el proceso de envejecimiento de las personas vivas en la actualidad.

Un enfoque importante en todo lo anterior es que no sabemos cómo medir el envejecimiento en los seres humanos. Muchas partes de su biología empeoran con la edad, pero lo hacen de diferentes maneras para diferentes personas. También hay una distinción importante entre edad cronológica y edad biológica. Incluso si pudiéramos predecir con gran precisión la cantidad de años que ha vivido, es posible que no sepamos cuántos años más es probable que viva o exactamente qué probabilidad tendrá de sufrir una enfermedad relacionada con la edad.

Algunos argumentan que una imagen de un humano o un ratón podría contener suficiente información para predecir la edad. Otros argumentan que las firmas químicas en el ADN o la longitud repetitiva de las regiones de ADN en ambos extremos podrían ser clave. Es obvio para los científicos en el campo que medir el envejecimiento es un problema importante que resolver y que todavía nos queda un largo camino por recorrer.

Debido a que no podemos medir la tasa de envejecimiento, no sabemos si algún fármaco modula el envejecimiento de las personas en la actualidad. Irónicamente, hay varios medicamentos en el mercado con el potencial de modular el envejecimiento. La probabilidad de hacerlo es baja y el impacto que podríamos esperar sería igual de pequeño, pero no completamente inverosímil. Podríamos pensar que sí porque sabemos que las vías a las que se dirigen aumentan la vida útil de los ratones cuando se dirigen de manera similar. Esto nos coloca en una posición interesante para haber resuelto un problema, al menos en parte, pero no para poder probar si lo resolvimos.

Sin embargo, en 2020, se lanzará el primer estudio diseñado para medir explícitamente los objetivos funcionales del envejecimiento, con un medicamento aprobado que podría tener un impacto plausible en la salud humana. Nir Barzilai de la Facultad de Medicina Albert Einstein recaudó $ 75 millones para realizar el primer estudio clínico sobre el envejecimiento en humanos con un medicamento llamado metformina. Los resultados de este estudio serán la primera vez que podamos ver, funcionalmente y de forma estadísticamente significativa, un fármaco que modula el envejecimiento para mejorar la vida y la salud de un paciente anciano. Independientemente del resultado, el hecho de que este proceso tenga lugar marca un momento increíblemente interesante para el campo.

Laura Deming es socia y fundadora de The Longevity Fund

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