Olvídese de los paneles solares, su casa podría calentarse en un día caluroso y arenoso

El establecimiento de la energía italiana Magaldi capitaliza las propiedades de combustión de la arena caliente para impulsar turbinas de energía.

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Cualquiera que haya caminado alguna vez por una playa caliente sabrá lo rápido que se calienta la arena bajo el sol. Leer más: 2017 podría ser el pináculo de los paneles solares súper eficientes

La empresa italiana Magaldi está aprovechando esto para captar los rayos del sol de una manera nueva. Su sistema Solar Thermo Electric Magaldi (STEM) en Milazzo, Sicilia, utiliza una serie de 786 helióstatos de siete metros cuadrados para reflejar la luz solar en un gran espejo. A su vez, enfoca la luz en un tanque lleno de 270 toneladas de arena de sílice. “En esencia, STEM es como una caldera, pero funciona sobre arena y sol”, explica la ingeniera investigadora Magaldi Gennaro Somma.

En el suelo, la luz solar solo calienta las capas superiores de la arena. Sin embargo, dentro del tanque STEM, el aire comprimido que se sopla a través de un grupo de boquillas mantiene la arena en constante movimiento. Esto lo hace mejor para alcanzar altas temperaturas de manera uniforme y mejora su capacidad para transferir calor. Una vez que la arena alcanza temperaturas de hasta 650˚C, transmite calor al agua que fluye por las tuberías, convirtiéndola en vapor caliente, de unos 500˚C, que atraviesa las turbinas para producir energía. Cada módulo STEM tiene una salida de dos megavatios; una instalación típica constaría de diez módulos, para 21,5 megavatios de salida. El módulo Milazzo, que debutó en junio de 2016, es el primero de su tipo: Magaldi planea construir otras 29 unidades para octubre de 2017.

Somma, de 35 años, cree que STEM incluso podría operar estaciones fotovoltaicas por su dinero. “Una nube que cubre el sol es suficiente para apagar un sistema fotovoltaico”, dice. “Pero la arena puede almacenar calor por más tiempo y puede seguir produciendo energía sin perturbaciones. Su producción es extremadamente estable”.

La ocupación del campo es obviamente una desventaja: la unidad Milazzo ocupa 22.500 metros cuadrados, el equivalente a tres campos de fútbol. Es por eso que Somma dice que las áreas desérticas como Chile y Australia podrían beneficiarse de esta tecnología. “Estamos considerando usar STEM para desalinizar el agua del costado”, dice. “Los lugares donde hay mucho sol también son muy secos. Esta podría ser una forma de resolver una cosa con otra”.

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