¿Podemos «actualizar» pronto nuestros cuerpos? La biónica extrema creará superhumanos modulares

MIT Center for Bionic Extreme busca eliminar las discapacidades humanas y llevarnos más allá de nuestros propios cuerpos

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Desde los pies colgantes hasta las manos en forma de gancho y los puños de hierro, las prótesis millennial han sido un sustituto muy débil de nuestra biología básica. Nadie hubiera elegido voluntariamente una prótesis. Pero en las últimas décadas, las prótesis han mejorado su funcionalidad. Los apéndices externos se han convertido en implantes internos como caderas y rodillas artificiales.

En algunas áreas, las prótesis están comenzando a exceder nuestras capacidades naturales. Por ejemplo, los audífonos de Phonak no solo mejoran la audición general, sino que pueden enfocarse en las conversaciones, crear ruido blanco, funcionar como un teléfono y realizar muchas funciones que nuestros oídos naturales no pueden. Ahora que seis estrellas de rock del MIT, Hugh Herr, Ed Boyden, Canan Dagdeviren, Kevin Esvelt, Robert Langer y Joseph Jacobson, han lanzado el Center for Extreme Bionics, las prótesis pueden dar grandes pasos. Y podemos cambiar nuestra noción de quién está «discapacitado» y qué puede hacer una persona.

A corto plazo, el objetivo del centro es eliminar las discapacidades humanas. Herr es la exposición A de esta tesis. Mientras deambula por su laboratorio, no todos se dan cuenta de que le faltan ambas piernas.

Abordar las discapacidades requiere la integración de la neurociencia, la medicina regenerativa y la biología sintética junto con la mecatrónica tradicional. Las ambiciones a largo plazo del nuevo centro son asombrosas: un programa está tratando de crear «interfaces neuronales centrales bidireccionales». Estos implantes modularían, evitarían o reemplazarían ciertas funciones cerebrales para eliminar la depresión, el Alzheimer, la esquizofrenia y una serie de otras afecciones. El primer paso es desarrollar prótesis sensoriales: es decir, accesorios artificiales que no solo funcionan, sino que se sienten como una extremidad natural. También le gustaría grabar y reproducir información en el cerebro.

Un segundo programa busca construir un sistema nervioso digital (DNS), evitando partes de nuestros nervios utilizando completamente luz, electricidad o metales líquidos. Una aplicación potencial podría ser un DNS que podría mezclar cables sintéticos y elementos informáticos que aumentarían el tiempo de respuesta humana en ~ 50 ms. (Esto implica que si un hombre estuviera lo suficientemente lejos de una bala y si se pudiera seguir la trayectoria futura de la bala para estimar el punto preciso de impacto, el hombre podría apartarse de la trayectoria del daño y «tener cuidado con la bala». ”) Un tercer programa tiene como objetivo regenerar los órganos y partes del cuerpo, integrando permanentemente las prótesis en el cuerpo, incorporándolas al hueso y músculos, alimentando las nuevas partes a través del calor corporal con recableado directo del cerebro.

¿Y por qué parar aquí? Los cuerpos de reemplazo podrían rediseñarse para satisfacer necesidades y enfermedades específicas. Finalmente, las funciones de los órganos podrían mejorarse para permitir que las personas vivan mucho más tiempo o en entornos muy diferentes. El sueño a largo plazo de Boyden incluye cultivar cerebros en miniatura en placas de Petri con la esperanza de que puedan reemplazar las piezas gastadas.

No es difícil visualizar cómo no solo las personas con discapacidad, sino que todos pudieron contemplar modernizaciones de diferentes partes del cuerpo. Pero en el proceso, esto podría terminar rediseñando a la humanidad hasta el punto en que muchas personas se vuelven casi irreconocibles. Por supuesto, los cambios más fundamentales probablemente serán difíciles de ver; A medida que Herr y Boyden comiencen a rediseñar y ampliar sus cerebros, podríamos obtener opciones y oportunidades extraordinarias. La construcción de una interfaz directa entre el cerebro y las extremidades también puede permitir una interfaz directa entre el cerebro, lo que nos permite sentir y comprender mejor a los demás.

Todo esto podría tener solo unas pocas implicaciones moral-ético-económico-políticas. Muchos reaccionarán instintivamente con el temor de que cambie lo que consideramos «normal» y «natural». Y sí, existen riesgos. Pero también debemos recordar que, al igual que con la cesárea, la FIV y la clonación, las generaciones futuras probablemente nos verán un poco retrógrados a medida que se acostumbran y esperan que la biónica extrema siempre mejore.

Juan Enríqyez es CEO de Excel Venture Management, Boston, y coautor de “Our Evolution: How Unnatural Selection is Changing Life on Earth (Oneworld Publications).

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