¿Por qué el Reino Unido no realiza pruebas a más personas para detectar el coronavirus?

Hay dos tipos amplios de pruebas de coronavirus. Los fabricantes de kits están intensificando enormemente sus ciclos de producción

En un pequeño parque industrial en Belfast, un fabricante de pruebas biomédicas está haciendo todo lo posible. Biopanda Reagents es una de varias empresas en el Reino Unido que pueden realizar pruebas para el coronavirus, Covid-19. «Hay una gran demanda», dice el director de ventas Philip McKee. «Ofrecemos clínicas, médicos, cirugías, dondequiera que haya un profesional de la salud que pueda realizar tales pruebas».

La compañía contrata personal adicional para ayudar a empacar y enviar pedidos «a través de Europa y alrededor del mundo». El 12 de marzo, McKee dijo por teléfono que al día siguiente se enviarían no menos de 20.000 pruebas. Sin embargo, confirma que el NHS aún no ha realizado ningún pedido a la empresa.

El 11 de marzo, NHS England dijo que tenía la intención de expandir en gran medida su capacidad de prueba para Covid-19, hasta 10,000 pruebas por día. Al día siguiente, el director médico de Inglaterra, Chris Witty, dijo en una décima conferencia de prensa: «Pondremos toda la capacidad de prueba para identificar a las personas en los hospitales que tengan síntomas».

Algunos expertos en salud creen que esto significa que el objetivo de 10,000 pruebas por día ahora es irrelevante y que solo se identificará un subconjunto de los peores casos. Eso podría ser un gran problema. «Nunca sabremos qué tan extendida está la infección», dice Neil Bhatia, médico de familia con sede en Londres. Martin Hibberd, de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, está de acuerdo. «No creo que esto sea suficiente. Me gustaría ver más pruebas. «

Según las cifras disponibles el 13 de marzo, el Reino Unido realizó alrededor de 30.000 pruebas de Covid-19, con un promedio de 1.600 pruebas por día en marzo. No está claro cómo y en qué medida aumentarán estas cifras. Me comuniqué con NHS England para preguntar sobre los detalles de las pruebas extendidas de NHS. La agencia de salud se negó a comentar. Sin embargo, un portavoz de Public Health England (PHE) dijo: «Hay 12 laboratorios de PHE dedicados a probar Covid-19, además de varios laboratorios del NHS, lo que ha aumentado la capacidad para realizar estas pruebas».

Las empresas privadas que producen kits de prueba están ansiosas por satisfacer la necesidad de un diagnóstico más amplio. Una empresa alemana ha expandido tanto la producción que ha producido cuatro millones de pruebas individuales de Covid-19 en solo unos días. Y una empresa británica, Mologic, está trabajando con socios en África para desarrollar pruebas que se fabricarán en Senegal. Sin embargo, en cuanto a quién proporciona los recursos de prueba en el Reino Unido, se han publicado pocos detalles.

La empresa que cotiza en bolsa Novacyt, que tiene una oficina en Surrey, dice que tiene suficiente materia prima para producir 3,5 millones de pruebas de PCR que pueden entregar resultados en horas. El 16 de marzo, la compañía anunció que PHE había comprado pruebas por valor de £ 1 millón, suficiente para cuatro semanas de pruebas en hospitales.

En general, existen dos tipos de pruebas que se pueden utilizar para detectar Covid-19. Las pruebas de PCR implican la extracción de ARN de muestras tampón de la nariz o la garganta y su transformación en ADN. Luego se reproduce muchos millones de veces para que un dispositivo de PCR pueda detectar una cantidad significativa de ADN. La detección indica que el virus está presente en el sistema del paciente. En general, los resultados tardan desde unas pocas horas hasta más de un día en llegar a este tipo de prueba.

Las organizaciones que podrían incluirse en un esfuerzo de prueba más grande incluyen los laboratorios universitarios de bioseguridad. Alan McNally, del Instituto de Microbiología e Infecciones de la Universidad de Birmingham, dice que él y sus colegas están listos para ayudar con los esfuerzos de prueba en la ciudad, que actualmente están llevando a cabo los laboratorios PHE en Heartlands Hospital. «En este momento no estábamos movilizados ya que Heartlands no se estiró más allá de su capacidad», dice McNally. «Tenemos la capacidad de movilizar a toda nuestra base de personal de investigación para ayudar, si es necesario, aunque es poco probable».

Si se les llama, McNally y sus colegas podrían procesar entre cien y doscientas muestras al día, agrega. Esto proporcionaría muestras de ADN replicadas listas para el análisis de PCR para confirmar el resultado en otro lugar, por ejemplo, en los laboratorios de PHE.

El otro tipo de prueba se basa en la recopilación de pruebas de anticuerpos. Este es el tipo que fabrica Biopanda en Belfast. McKee dice que la prueba en sí se parece un poco a una prueba de embarazo: es un dispositivo de «caja» de plástico en el que un profesional de la salud inserta una muestra de sangre o plasma. Una banda dentro del ensayo provoca una reacción cuando los anticuerpos Covid-19 están presentes y aparece un signo lineal en la cinta para indicar un resultado positivo. Está listo en diez minutos.

Tanto las pruebas de PCR como las de anticuerpos tienen ventajas y desventajas. El detector de anticuerpos produce un resultado muy rápido, pero es menos eficaz en las primeras etapas de la infección y puede producir un falso negativo. La prueba de PCR, por otro lado, es menos efectiva hacia el final de la infección y también más lenta para obtener un resultado. En general, es muy preciso, siempre que la muestra se tome correctamente, y esta es la parte difícil.

«El hisopo nasal no siempre es la muestra más fácil de obtener», dice Hibberd. Explica que, idealmente, el tampón se inserta directamente en el espacio faríngeo, justo detrás y a los lados del conducto nasal. Agrega que cree que tanto la PCR como las pruebas de anticuerpos deben realizarse en conjunto para proporcionar una imagen más clara de cómo se está propagando Covid-19 en el Reino Unido. Y hay otro beneficio de la prueba de anticuerpos «, dice.» Puede hacer eso en personas sanas y ver si realmente tuvieron la infección hace dos semanas, hace tres semanas, hace meses «.

Hibberd dice que un esfuerzo de prueba nacional podría hacer que la expansión de Covid-19 en el Reino Unido sea mucho más clara. Sin embargo, le preocupa la posición abiertamente declarada del gobierno: que se debe permitir que el coronavirus infecte a la mayoría de la población británica para que un número considerable de personas pueda desarrollar inmunidad colectiva. «Eso no me suena bien», dice Hibberd. «Quizás esa sea la realidad y simplemente tenemos que enfrentarla, pero es un cambio bastante marcado».

Actualizado 16.03.20 15:00 BST: El título de este artículo también se ha actualizado para agregar detalles sobre el pedido de Novacyt de PHE

Alcohol ¿El alcohol mata al coronavirus? Los mayores mitos, rotos

📺 Los mejores espectáculos que llegan a Disney Plus UK

💩 Los inodoros de género neutro son un fracaso masivo (hasta ahora)

🏙️ Una enorme estafa de Airbnb gobierna Londres

👉 Mira DyN Noticias en Gorjeo, Instagram, Facebook y LinkedIn

Todas las noticias de la ciencia de todo el mundo en un sólo sitio. noticias de Ciencia.

Contenido relacionado