¿Puede el mayor programa de vacunación contra la influenza detener una segunda ola?

La cantidad de personas que informan síntomas similares a los de la gripe se triplicará durante el invierno. El gobierno espera que vacunar a 30 millones de personas alivie la presión sobre el NHS

Cuando las primeras restricciones del bloqueo comenzaron a disminuir en Gran Bretaña a fines de mayo, la atención de Patrick Vallance, el principal asesor científico del gobierno británico, ya se estaba volviendo hacia el espectro que se acercaba a una segunda ola.

Preocupado por la posibilidad de que la gripe estacional circule junto con Covid-19 desde septiembre, los servicios de emergencia del NHS potencialmente abrumadores en el proceso, Vallance necesitaba un conjunto de estrategias que pudieran ayudar a mitigar esta amenaza.

Durante las siguientes seis semanas, encargó a la Academia de Ciencias Médicas, un organismo de investigación independiente en ciencias médicas, que evaluara el riesgo y desarrollara posibles soluciones. Esto eventualmente conduciría al programa de vacunación contra la influenza más completo en la historia del Reino Unido, así como a £ 3 mil millones adicionales en fondos para A&E y asistencia de emergencia.

“Lo principal que identifiqué fue que ya hay un gran retraso en el trabajo en el NHS como resultado de Covid-19”, dice Anne Johnson, vicepresidenta internacional de la Academia de Ciencias Médicas. Así que tenemos que hacer que el NHS sea resistente a las presiones que vendrán este invierno, y uno de los elementos clave de esto ha sido superar la epidemia de gripe.

A partir de septiembre, más de 30 millones de personas serán elegibles para una gripe libre de influenza, incluidos los mayores de 50 años. Anteriormente, las vacunas contra la influenza del NHS solo estaban disponibles para personas mayores de 65 años o para aquellas con problemas de salud a largo plazo. A los ojos de muchos expertos en influenza, aumentar el alcance del programa de vacunación hasta este punto podría ser crucial para garantizar que los hospitales y las unidades de cuidados intensivos tengan camas suficientes para hacer frente al aumento previsto de casos de Covid-19.

“El año pasado, la gripe provocó alrededor de 900 hospitalizaciones por cada 100.000 personas de 50 a 64 años”, dice Andrew Goddard, presidente del Royal College of Physicians. “Un número significativo de personas en este campo terminan en cuidados intensivos. Al vacunar a este grupo, esperamos reducir en aproximadamente un tercio las hospitalizaciones y cuidados intensivos por gripe. “

Un invierno particularmente severo de influenza también podría abrumar la capacidad de realizar pruebas y detectar, lo que haría mucho más difícil monitorear los casos de Covid-19 y controlar otros brotes. Muchos de los primeros síntomas de la gripe y otras infecciones respiratorias, como tos, fiebre y pérdida del olfato, son muy similares a los de Covid-19 y se espera que la cantidad de personas que informan tales síntomas aumente de 100,000 por día en este momento a 360,000 por día. día en invierno.

El gobierno está tratando de abordar esto mediante la realización de pruebas en el punto de atención, como la prueba DNANudge, que promete diagnosticar Covid-19, así como virus de influenza y respiratorios en 90 minutos. Sin embargo, tratar de limitar la transmisión de la influenza en primer lugar es una parte clave de la estrategia. “Debido a esto, se ha introducido una nueva política, que extiende la gripe gratuita a los siete años, aquellos en el primer año de educación secundaria. Para 2019, todos los niños de la escuela primaria ya han sido elegibles para recibir una vacuna gratuita”.

“Esta es una política que ya se ha planificado durante varios años, pero se presentó este invierno porque sabemos que los niños son los factores clave en las epidemias de gripe”, dijo Azra Ghani, epidemióloga del Imperial College que participó en el estudio de la Academia de Ciencias Médicas.

Pero uno de los problemas que los científicos están tratando de determinar el impacto probable de la temporada de gripe que viene con Covid-19 es la absoluta imprevisibilidad de la epidemia anual. Si bien las temporadas 2018-19 y 2019-20 fueron relativamente suaves, el invierno 2017-18 tuvo un impacto relativamente devastador.

La última temporada de gripe, que se utiliza como el peor de los casos en las pruebas de detección del próximo invierno, registró más del triple de tasas confirmadas de ingresos hospitalarios por gripe en comparación con los tres inviernos anteriores. En ese año, el exceso de mortalidad invernal ascendió a 49.410 muertes, más de un tercio de las cuales se atribuyeron directamente a una cepa de influenza particularmente virulenta, agravada por un período de temperaturas extremadamente frías debido a las llamadas “Bestias del Este”.

Para comprender lo que probablemente esté reservado para el Reino Unido, los expertos están examinando el impacto de las cepas de gripe que circulan en el hemisferio sur durante los meses de invierno, que van de marzo a septiembre. Sin embargo, esto resultó más difícil de lo habitual de evaluar en 2020, ya que cuando comenzó la temporada de gripe del sur, la mayoría de las naciones ya se encontraban en las primeras etapas de bloqueos debido al Covid-19.

“Es difícil decir si será una mala temporada de gripe o no”, dice Ghani. “Por lo que vemos en Australia y Nueva Zelanda, no parece que hayan tenido mucha gripe este invierno, pero esto podría deberse a las medidas de bloqueo. Estaremos en un entorno de comportamiento muy diferente con la llegada del invierno al Reino Unido. “

Han surgido algunos hallazgos con respecto a China con respecto al impacto potencial de los pacientes que están coinfectados tanto con influenza estacional como con Covid-19. Inicialmente, la investigación en los EE. UU., Italia, Japón, España y Alemania sugirió que el riesgo de infectarse con ambos virus era insignificante, pero esto parece deberse al hecho de que estos estudios se llevaron a cabo después de que la temporada de gripe alcanzó su punto máximo.

Los datos de Wuhan recopilados en enero y febrero, donde la temporada de gripe aún estaba en curso, encontraron que hasta el 57% de los pacientes en un estudio estaban coinfectados con la gripe. Tener coinfecciones parece hacer que los pacientes sean más contagiosos y más propensos a enfermarse gravemente. Aquellos coinfectados con Covid-19 y influenza tipo B eran particularmente susceptibles a desarrollar enfermedades graves.

“Ahora entendemos que la prevalencia de la coinfección cambia con la estacionalidad”, dijo Resat Ozaras, médico especialista en enfermedades infecciosas del Hospital Medilife de Estambul, que publicó artículos pidiendo a más países europeos que aumenten su cobertura de vacunación este invierno. Si la gripe y el Covid-19 circulan juntos, la tasa de coinfección es de alrededor del 50 por ciento. Si experimentamos otra ola de Covid-19 este invierno, las altas tasas de coinfección parecen inevitables. “

El riesgo de coinfecciones que contribuyen al número de muertos en Covid-19 es otra razón por la que el gobierno británico ha aumentado la cobertura de vacunación. Pero en una nota más positiva, también hay algunas razones para esperar que las vacunas contra la gripe puedan hacer que las personas mayores sean más resistentes al coronavirus y a la gripe, estimulando el sistema inmunológico para que sea más receptivo a cualquier infección viral. Si bien la evidencia está lejos de ser concluyente, un estudio reciente en Italia encontró que las personas mayores que recibieron la vacuna contra la gripe el año pasado parecen tener menos probabilidades de morir de Covid-19.

Como resultado, uno de los mayores desafíos para los planes del gobierno este invierno podría ser simplemente garantizar que todas las personas elegibles para recibir una vacuna gratuita contra la gripe la reciban. La Academia de Ciencias Médicas ha revelado que la mala absorción de las vacunas ha sido durante mucho tiempo un problema para los menores de 65 años con problemas de salud subyacentes, así como para los trabajadores de la salud.

Esta última población, que incluye a los empleados a domicilio, la asistencia social y el personal de las agencias, está particularmente en riesgo de estar expuesta a la gripe y luego transmitirla a pacientes vulnerables. El año pasado, la vacunación contra la influenza osciló entre el 41 y el 74 por ciento en toda la gama de trabajadores de la salud.

“Creo que es fundamental concienciar sobre su importancia”, dice Ghani. “La gente no piensa en la gripe de la misma manera que en el caso de Covid-19, y cuando se trata de una vacuna que es rutinaria y normalizada, es bastante fácil retrasarla. Pero después del impacto de Covid-19, creo que, en general, la gente verá la vacunación de manera diferente, por lo que esperamos que estas tasas aumenten en la población de trabajadores de la salud. “

Actualizado el 18.08.2020 a las 16:30 BST: el artículo se actualizó para aclarar que, desde 2019, todos los niños de primaria son elegibles para recibir una vacuna gratuita contra la influenza.

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