¿Qué pasa si el coronavirus vuelve todos los años, como el resfriado habitual?

Los investigadores de Harvard han descubierto que podríamos observar períodos de puntos muertos esporádicos y distancias sociales hasta alrededor de 2022.

El nuevo coronavirus Sars-CoV-2 a menudo se compara con su primo genético cercano Sars-CoV-1. Y por una buena razón. El virus responsable del brote de Sars a principios de la década de 2000 es, en muchos sentidos, el paralelo más cercano a lo que estamos tratando ahora. Los investigadores lo miran mientras estudian cuánto tiempo sobrevive el nuevo virus en las superficies y si tiene sentido usar máscaras. Proporciona una guía de cómo el caso y la curva de muerte podrían doblarse si todos hacemos nuestra parte y nos quedamos en casa. La comparación ofrece algo de esperanza: la distancia social y las restricciones de viaje han ayudado a eliminar el brote de Sars en aproximadamente un año.

Pero este tipo de aislamiento empezó a parecer mucho menos plausible. Predecir el curso a largo plazo de Covid-19 podría ser una analogía diferente. ¿Qué pasa si el virus se parece a algunos de sus familiares menos conocidos, como HCoV-OC43 y HCoV-HKU1? Los nombres no son tan familiares, pero probablemente los haya conocido antes. Estos virus causan el resfriado común. Y, aunque son menos mortíferos que los Sars o Mers, también son más aburridos; van y vienen con las estaciones, con la inmunidad humana en declive. Es por eso que seguimos atrapándolos, una y otra vez.

Un artículo publicado en Science el martes por investigadores de salud pública de la Universidad de Harvard explora esta posibilidad y lo que significaría para la propagación del Covid-19 a largo plazo. Sus conclusiones son algo sombrías. Si Sars-CoV-2 sigue los pasos de estos gérmenes fríos, la inmunidad de la manada será más lenta de desarrollar y mantener. (La inmunidad colectiva ocurre cuando suficientes miembros de una población ya han tenido una enfermedad o han sido vacunados contra ella, deteniendo el flujo de su transmisión). Hasta que eso suceda, los brotes serán una parte regular de la vida. Combinado con la mayor gravedad del virus, requeriría intervenciones sociales para distanciarse de suceder una y otra vez, para evitar abrumar a los hospitales cada vez.

Los investigadores de Harvard han descubierto que podríamos mirar los cierres, al menos de vez en cuando, durante mucho tiempo, piense en 2022.

El papel de la estacionalidad “ciertamente no es cero”, dijo Marc Lipsitch, profesor de epidemiología en Harvard y coautor del estudio, en una conferencia de prensa el martes. Advirtió que la variabilidad estacional no es lo mismo que decir que el virus desaparecerá en el verano. Señaló que los brotes pueden ocurrir en cualquier momento, pero los que comienzan en el otoño podrían ser más severos. Este tipo de variación podría tener implicaciones importantes sobre cómo se cronometran las medidas de distanciamiento social.

Los investigadores reconocen si Covid-19 reflejará o no la transmisión de los resfriados causados ​​por el coronavirus. El virus solo existe desde hace unos meses, por lo que nadie ha podido estudiar directamente cómo se propaga en las diferentes estaciones. Tampoco sabemos aún qué tan bien se acumula la inmunidad y cuánto dura una vez establecida. Los modelos del equipo de Harvard también dependen en parte de la suposición bastante sombría de que la comunidad científica no desarrollará tratamientos o vacunas que duplicarían el virus en los sistemas de salud. Todo esto podría cambiar, dicen los investigadores.

En ausencia de datos serios sobre Sars-CoV-2, los coronavirus que causan el resfriado son útiles para las comparaciones a largo plazo, dice Ashleigh Tuite, epidemióloga de la Universidad de Toronto que no participó en el estudio. “¿Serán iguales a Sars-CoV-2? Probablemente no. Es un virus diferente “, dice. “Pero probablemente sea la mejor analogía que tenemos que hacer en este momento, especialmente pensando en el largo plazo”. El periódico hace un buen trabajo al señalar las incertidumbres, agregó. Hace lo que hacen los modelos: nos ayuda a prepararnos para lo desconocido.

En su nuevo estudio, los investigadores comienzan con un objetivo que está en el centro de todas las medidas de distanciamiento social: ¿cómo se maneja la propagación del virus sin quedarse sin camas de hospital? Utilizando modelos informáticos, superaron las posibles variaciones estacionales, utilizando el comportamiento de HCoV-OC43 y HCoV-HKU1 como guía y teniendo en cuenta lo que se conoce sobre la tasa de propagación y la gravedad de Covid-19. Descubrieron que las intervenciones de distanciamiento social, si están bien planificadas, probablemente deberían extenderse hasta 2022 para controlar el nuevo virus. Con el tiempo, a medida que la inmunidad colectiva al virus aumenta gradualmente, esas intervenciones podrían reducirse, reduciéndolas tanto en duración como en gravedad, con períodos más prolongados de relativa normalidad entre ellas.

Para modelar la posible recurrencia del virus, las preguntas principales son qué parte de la población gana inmunidad y qué tan rápido. Seriosurveys sería un buen lugar para comenzar, cree Lipsitch. Los análisis de sangre a gran escala para detectar anticuerpos contra el virus permitirían a los funcionarios de salud pública estudiar el tema de la inmunidad directamente, primero midiendo cuántas personas tienen esta inmunidad y luego, finalmente, cuánto tiempo dura esa inmunidad. Una inmunidad más prolongada o incluso una inmunidad cruzada con otros coronavirus significaría que la enfermedad podría eliminarse más rápidamente.

Otros factores externos también podrían ayudar a reducir la necesidad de distanciamiento social. Esto incluiría una vacuna o mejores terapias que reduzcan el número de personas que llegan a cuidados intensivos. Uno de los factores más críticos de cuán estrictas deben ser las intervenciones sociales es la capacidad nacional de atención de la salud. Más camas y más personal, señalan los investigadores, podrían ayudarnos a obtener la inmunidad del personal más rápido, simplemente porque más personas podrían enfermarse al mismo tiempo, sin que se obstruyan los hospitales individuales.

El seguimiento de los contactos o el seguimiento de todos aquellos con los que se ha encontrado una persona infectada también influirá. La idea actual entre los epidemiólogos y los funcionarios de salud pública es que una vez que se domine el aumento actual de casos en los EE. UU., Pasaremos al modo de vigilancia, reabriendo la economía, pero utilizando pruebas de anticuerpos a gran escala y rastreando los contactos de las personas a través de teléfonos móviles o un ejército de funcionarios de salud pública.

Pero las experiencias de los países del este de Asia, como Singapur, que inicialmente tuvieron éxito en rastrear y aislar contactos, pero que actualmente enfrentan una recurrencia de casos de Covid-19 debido a los gérmenes transportados por los viajeros entrantes, arrojan algunas dudas sobre la duración de la vigilancia por sí sola. puede aguantar la línea si la gente tampoco se refugia en casa. “El problema con esto, como ha descubierto Singapur, con el mejor sistema de salud pública del mundo, es que es muy difícil lidiar con esta infección”, dijo Lipsitch. Las pruebas y la vigilancia exhaustivas serán importantes para manejar los casos que ocurren durante períodos de relativa calma y para alertar a las autoridades de salud sobre nuevos brotes. Pero otros sistemas de salud pública, incluidos los de EE. UU., Están mucho menos equipados para estas medidas y todavía están tratando de controlar el crecimiento. Por ahora, en Estados Unidos, “creo que habrá que continuar con las intervenciones a distancia”, dijo.

La factorización estacional puede ser importante para garantizar que esas intervenciones se realicen a tiempo. Un peligro, por ejemplo, podría ser el mantenimiento estricto de las medidas de distancia social durante mucho tiempo y su relajación justo antes de que comience un nuevo aumento en el otoño. Como pocas personas habrían desarrollado inmunidad en el período anterior de distanciamiento social, esto significaría un resultado más serio en el próximo brote.

Logísticamente, será difícil realizar este tipo de conmutación. “No es un interruptor que se pueda encender y apagar”, dice Tuite. Primero, Estados Unidos tendrá que controlar la ola actual de casos. Luego, necesitaremos tener suficientes pruebas para monitorear cuando los casos nuevos aumenten nuevamente. Pero seguirá siendo un desafío calibrar cuándo, exactamente, restaurar la distancia social a fin de prepararse para un mayor crecimiento. La sociedad puede tener problemas para aceptar un regreso a la normalidad tartamudeante e inestable, especialmente uno que interrumpe el plan de estudios de la escuela, las campañas políticas y el personal comercial que tendrá que abrir solo para cerrar más tarde. “Lo que muestran estos modelos es que este no es uno y está hecho”, dice Tuite. “El siguiente paso es descubrir cómo lograr algo sostenible”.

Esta historia se publicó originalmente en DyN Noticias US

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