Rara galaxia enana tenue encontrada acechando en el halo de la Vía Láctea

Virgo 1 fue encontrado por la Universidad de Tohoku usando el telescopio Subaru de 8.2 metros

Un poco más allá de nuestra galaxia, en el halo de la Vía Láctea, hay una galaxia enana extremadamente débil.

Nombrado Virgo I, el satélite está en la dirección de la constelación de Virgo y, con una magnitud absoluta de -0,8 en la banda de ondas ópticas, puede ser la galaxia satélite más débil jamás encontrada.

Hay alrededor de 50 galaxias satélites alrededor de la Vía Láctea, y alrededor de 40 de ellas son débiles y borrosas, lo que significa que pertenecen a una categoría de las llamadas «galaxias esferoidales enanas». Virgo 1 fue encontrado por Daisuke Homma, un estudiante graduado de la Universidad de Tohoku, con la ayuda de Masashi Chiba y sus colaboradores internacionales utilizando el Telescopio Subaru de 8.2 metros y el gran campo de visión Hyper Suppress-Cam (HSC).

Está a 280.000 años luz del Sol, y una galaxia tan distante, con un brillo tenue, no se ha visto en estudios anteriores. Esto puede deberse al hecho de que está más allá de la cobertura del Sloan Digital Sky Survey (SDSS), que previamente analizó la misma área.

«Examinamos cuidadosamente los primeros datos del estudio estratégico de Subaru con HSC y encontramos una densidad aparente de estrellas en Virgo con una significancia estadística muy alta», dijo Homma.

«Sorprendentemente, este es uno de los satélites más débiles [and] de hecho, esta es una galaxia porque tiene un radio de 124 años luz, sistemáticamente más grande que un cúmulo con un brillo comparable. «

En pocas palabras, esto significa que la cantidad de estrellas y su radio sugieren que es una galaxia, aunque increíblemente débil, en contraposición a un grupo de estrellas. Existe una distinción (por lo general, una galaxia tiene miles de millones de estrellas, mientras que un cúmulo está formado por cientos), pero ni siquiera los astrónomos pueden establecer un límite para la definición.

Cómo se forman las galaxias

****: Se cree que la formación de galaxias como la Vía Láctea es causada por el «ensamblaje jerárquico de materia oscura», formando halos oscuros, y el gas y las estrellas caen debido a la gravedad.

****: Los modelos estándar en el contexto de la llamada teoría de la materia oscura fría (CDM) predicen la presencia de cientos de pequeños halos oscuros que orbitan en un halo oscuro de la Vía Láctea y un número comparable de satélites compañeros.

****: Sin embargo, solo se han encontrado docenas de satélites, lo que no supera con creces el número teórico. Esto es parte del «problema de los satélites perdidos».

****: Es posible que los astrónomos deban considerar otros tipos de materia oscura además del MDL para explicar el déficit en el número de satélites.

****: Otra posibilidad es que vieron solo una fracción de todos los satélites asociados con la Vía Láctea y el problema sigue sin resolverse.

Antes del descubrimiento de Virgo 1, los satélites enanos más débiles encontrados fueron Segue I, descubierto por SDSS (-1,5 mag) y Cetus II en DES (0,0 mag). Cetus II aún no se ha confirmado porque es demasiado compacto como una galaxia.

Según Chiba, el descubrimiento de Virgo 1 tiene profundas implicaciones. «Este descubrimiento involucra a cientos de satélites enanos débiles que esperan ser descubiertos en el halo de la Vía Láctea», dijo. «La cantidad de satélites que hay realmente allí y las propiedades que tienen nos dará una pista importante sobre cómo se formó la Vía Láctea y la materia oscura que contribuyó a ella».

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