¿Son las células madre realmente la clave para que las personas vivan más tiempo?

Las empresas emergentes ofrecen células madre como remedio para todo, desde enfermedades relacionadas con la edad hasta arrugas. Pero la ciencia está lejos de ser clara

Para algunos acólitos de la longevidad, las células madre prometen el secreto de la eterna juventud. Por una tarifa considerable, puede pagar una puesta en marcha para extraer sus propias células madre y congelarlas criogénicamente, con la esperanza de que puedan usarse algún día en un tratamiento para prolongar su vida.

Otras empresas le permiten registrar las células madre del cordón umbilical y la placenta del bebé después del nacimiento, si está convencida de que el alto costo es una póliza de seguro contra enfermedades futuras. O puedes seguir el ejemplo de Sandra Bullock y Cate Blanchett y optar por una crema anti-envejecimiento elaborada con células madre derivadas del prepucio cortado de recién nacidos en Corea del Sur.

Las células madre son las células “madre” que dan a luz a otras células de nuestro cuerpo. Desde que los científicos aislaron por primera vez células madre embrionarias humanas en un laboratorio y las cultivaron hace más de 20 años, se las ha discutido como una fuente de gran esperanza para los tratamientos médicos regenerativos, incluidas las enfermedades degenerativas. Enfermedades relacionadas con la edad como el Parkinson, el Alzheimer, enfermedad cardíaca y accidente cerebrovascular.

Pero, aparte de algunos ejemplos a pequeña escala, el único tratamiento médico con células madre en las clínicas utiliza células madre hematopoyéticas que se encuentran en la sangre y la médula ósea, que solo producen células sanguíneas, para trasplantes en pacientes con cáncer de sangre. Estas células se extraen del hermano de un paciente o de un donante no familiar antes de ser infundidas en la sangre del paciente, o se extraen de la propia sangre del paciente antes de ser reinfundidas. El procedimiento se ha utilizado para tratar las neoplasias malignas de la sangre durante casi medio siglo y, recientemente, también la esclerosis múltiple. Entonces, ¿qué probabilidades hay de que las predicciones sobre el poder de la longevidad de las células madre se conviertan en realidad?

En septiembre de 2019, Google prohibió los anuncios de “técnicas médicas experimentales o no probadas, como la mayoría de las terapias con células madre”, citando un aumento de “malos actores que intentan aprovecharse de las personas ofreciendo tratamientos no reconocidos y engañosos”. [that can often] conduce a resultados peligrosos para la salud. “La decisión fue bienvenida por la Sociedad Internacional para la Investigación de Células Madre, que enfatizó que la mayoría de las intervenciones con células madre siguen siendo experimentales. Vender tratamientos antes de realizar ensayos clínicos bien regulados, dijo la agencia “[threatens public] confianza en la investigación biomédica y socava el desarrollo de nuevas terapias legítimas. “

Es fácil ver cómo empresas menos escrupulosas pueden explotar la atracción de las células madre, que parecen ocupar un lugar en nuestra conciencia colectiva como una especie de elixir mágico. Las grandes esperanzas para las terapias basadas en células madre han aumentado desde 2006, cuando el biólogo japonés Shinya Yamanaka creó una nueva tecnología para reprogramar células adultas, como las células de la piel, en un estado similar a las células madre embrionarias, que son pluripotentes. crecen en cualquier tejido del cuerpo. El descubrimiento ganador del Premio Nobel fue aclamado como un paso importante en el estudio de las células madre sin la necesidad de una controvertida investigación embrionaria y el uso de estas células madre pluripotentes inducidas por humanos para regenerar órganos dañados o enfermos o para hacer crecer eficazmente otros nuevos “. repuestos ”” Que podría tratar enfermedades limitantes y limitantes de la vida asociadas con el envejecimiento.

El gerontólogo Aubrey de Gray, cuya fundación de investigación Strategies for Engineered Negligible Senescence (SENS) tiene como objetivo eliminar las enfermedades relacionadas con el envejecimiento, cree que las posibilidades de tener terapias basadas en células madre pronto son altas. “Para todo en los ensayos clínicos, estamos hablando de tal vez cinco años antes de que esté disponible para el público en general”, dice, citando los tratamientos con células madre para la enfermedad de Parkinson, que actualmente se están probando en la segunda fase de los ensayos clínicos, como uno de los los desarrollos que cree llegarán pronto.

Sin embargo, dado que estos estudios involucran a un número relativamente pequeño de participantes, y la mayoría de los ensayos clínicos finalmente fracasan, sus predicciones pueden ser demasiado optimistas. A menudo descrito como inapropiado, De Gray cree que las personas pueden vivir para siempre y que existe un “50 por ciento de posibilidades” de que los avances médicos, de los cuales las terapias con células madre desempeñarán un papel importante, hagan de esto una realidad “. . Aunque la vida eterna, dice, no es el objetivo final, sino “un efecto secundario bastante grande” de la droga, que evitará o reparará con éxito el daño que ocurre con el envejecimiento.

Para Robert Hariri, con sede en Nueva Jersey, cofundador de Human Longevity Inc., que estableció sus objetivos de manera más modesta en la transformación de los “100 en los nuevos 60”, las células madre derivadas de la placenta presentan oportunidades particularmente interesantes. Hariri, científico biomédico, cirujano y empresario, dice que su proyecto actual de Celularity, que se centra en la ingeniería de células placentarias, incluidas las células madre, para crear medicamentos para el cáncer y otras afecciones, “no está tan preocupado por la cantidad de edad real, sino por la preservación del desempeño humano a medida que envejecemos y el tratamiento de enfermedades degenerativas que nos roban nuestra calidad de vida. “

Muchos de los que trabajan en el campo, sin embargo, se mantienen cautelosos en el optimismo. Los investigadores han destacado los riesgos potenciales de administrar células pluripotentes a los pacientes, ya sean inducidas o embriones, porque estas células pueden desarrollar mutaciones cancerígenas a medida que crecen.

Davide Danovi, científico del Centro de Células Madre y Medicina Regenerativa del King’s College en Londres, dice que el camino hacia la terapia con células madre es “muy largo y lleno de obstáculos”. La cadena de suministro implica desafíos, dice. Por un lado, los tratamientos alogénicos (aquellos con células madre derivadas de un individuo y extendidos en grandes lotes para crear células que traten a muchos individuos) tienen la ventaja de ser similares a los modelos comerciales farmacéuticos tradicionales. “El producto es claro, es algo que viene en una botella y se puede ampliar y producir en masa”, dice Danovi. Pero este tratamiento puede presentar un mayor riesgo de rechazo por parte del paciente, a diferencia de la opción autóloga más personalizada, que es más costosa y requiere más tiempo porque implica extraer las propias células madre del paciente antes de reprogramarlas.

Danovi está muy entusiasmado con el potencial de las células madre para tratar la degeneración macular relacionada con la edad. En 2017, el científico japonés Masayo Takahash dirigió un equipo que administró trasplantes de células de retina cultivadas artificialmente, creadas a partir de células madre pluripotentes inducidas tomadas de donantes, a cinco pacientes con afecciones oculares que pueden causar ceguera, y se dice que lo está haciendo bien. El ojo, dice, parece ser “un lugar donde la inmunidad juega un papel menos importante que otros problemas, por lo que puede albergar células que provienen de otra persona con menos problemas”. [of rejection]. Pero junto con otros órganos, como el hígado, dice, “existen importantes problemas conceptuales con la creación de tejido suficiente. Es como una hamburguesa de carne limpia: estás hablando de una producción que, en muchos casos, no es fácil de lograr con la tecnología actual. “

Hariri cree que las placentas resolverán algunos de los desafíos de producción; esencialmente, son un producto abundante, la gran mayoría se desecha después del nacimiento. Su interés se despertó hace 20 años, cuando su hija mayor estaba en su útero: “Cuando vi su primera ecografía en el primer trimestre, la placenta ya se había convertido en un órgano relativamente grande, incluso si era solo un embrión. de un maní. Me enseñaron que la placenta no era más que una interfaz, pero [if that was the case], es de esperar que crezca al mismo ritmo que el embrión. Surgió su curiosidad, empezó a ver la placenta “no como una interfaz, sino como una fábrica biológica, donde las células madre se podían expandir y diferenciar para participar en el desarrollo de ese feto. Eso me intrigó y empecé a recolectar placentas y, ya sabes, prácticamente las desmonto ”.

Placentas tiene muchos beneficios, dice, no conlleva la misma controversia ética con las células madre embrionarias para empezar. Los científicos que trabajan con células madre embrionarias deben destruir un embrión temprano, y esta opción produce una docena de células, que deben expandirse en el laboratorio a miles de millones de células. En cambio, la placenta alberga miles de millones y cientos de miles de millones de células, que también pueden expandirse, pero comienzan con un material de partida mucho más grande. “

Cada vez más, los científicos antienvejecimiento se están enfocando en un enfoque que parece lo opuesto a plantar células madre frescas en nuestros cuerpos. Expertos como Ilaria Bellantuono del Instituto para una Vida Saludable de la Universidad de Sheffield están trabajando para crear senolíticos, medicamentos que podrían matar nuestras células senescentes, células “zombis” que se acumulan en los tejidos a medida que envejecemos y causan inflamación crónica. “Creo que las células madre son muy buenas para ciertas enfermedades, en las que el medio ambiente aún es joven”, dice Bellantuono, “pero los datos de modelos animales nos dicen que los senolíticos en realidad pueden retrasar la aparición y reducir la gravedad de muchas enfermedades al nivel de al mismo tiempo – por ejemplo, hay evidencia de osteoartritis, osteoporosis, enfermedades cardiovasculares, Alzheimer, Parkinson y diabetes. “Ella explica que si bien los estudios en humanos aún están en su infancia, los senolíticos son probablemente más rentables que la terapia con células madre y el status quo de los pacientes ancianos que toman más píldoras para más enfermedades, que pueden interactuar entre ellos. Además, agrega, en realidad podrían trabajar en conjunto con terapias basadas en células madre en el futuro, y los senolíticos crearían un “ambiente más hospitalario” en los tejidos para permitir que las células madre hagan su trabajo.

¿Y qué pasa con el llamado pene facial? Está lejos de ser el único cuidado de la piel ultra caro que hace afirmaciones audaces contra el envejecimiento, pero probablemente sea mejor ahorrar dinero porque está con los tratamientos médicos experimentales que se ofrecen. Las células madre son ciertamente interesantes, pero no son la clave para la eterna juventud. Al menos no todavía.

Robert Harari será uno de los oradores en DyN Noticias Health en Londres el 25 de marzo de 2020. Para obtener más detalles y reservar su boleto, haga clic aquí

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