SpaceX acaba de lanzar su primera nave espacial humana. Ahora comienza la verdadera diversión

El primer vuelo de prueba de la tripulación del dragón podría presagiar un futuro emocionante para los vuelos espaciales tripulados comerciales

Ningún estadounidense ha lanzado desde la órbita de los EE. UU. En una nave espacial orbital en ocho años. Pero con el lanzamiento de SpaceX de la nave espacial Crew Dragon este fin de semana, está a punto de comenzar una nueva era de vuelos espaciales tripulados.

En las primeras horas del sábado 2 de marzo, el Crew Dragon de SpaceX lanzó un misil Falcon 9 en Cabo Cañaveral, Florida. Este fue el primer vuelo de una nave espacial diseñada para llevar personas a la órbita en los Estados Unidos desde el vuelo final del Transbordador Espacial en julio de 2011. Bajo contrato con la NASA, esta nave espacial está diseñada para transportar astronautas hacia y desde la Estación Espacial Internacional. (ISS)).

El vuelo de prueba, conocido como Mission Demo 1 (DM-1), no tenía personas a bordo. Pero tan pronto como este verano, SpaceX planea lanzar a sus primeros humanos, los astronautas de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley. Y luego comienza la verdadera diversión.

«El éxito de DM-1 abre un nuevo mercado para SpaceX», dice la analista de políticas espaciales Laura Forczyk, fundadora de la consultora Astralytical. «Podemos ver a SpaceX lanzando astronautas privados junto con astronautas del gobierno a la ISS en el futuro».

SpaceX tiene seis vuelos contratados con la NASA para llevar astronautas a la estación. Estas son una de las dos compañías que recibieron miles de millones de dólares en fondos de la agencia para desarrollar naves espaciales tripuladas, la otra es Boeing, que espera realizar el primer vuelo de prueba del vehículo Starliner a finales de este año. Crew Dragon puede transportar hasta siete personas en cada vuelo, aunque la NASA solo usará hasta cuatro asientos por lanzamiento.

Sin embargo, otros clientes de SpaceX pueden resultar más interesantes. El CEO de la compañía, Elon Musk, no ha ocultado su deseo de enviar personas al espacio, y sin duda varias empresas privadas y filántropos seguirán de cerca las oportunidades que Crew Dragon puede ofrecer.

«No buscaba clientes privados. Nuestro enfoque ha sido satisfacer las necesidades de la NASA «, dijo Musk en una conferencia de prensa después del exitoso lanzamiento de Crew Dragon. «Pero una vez que el Dragón funcione con regularidad, creo que buscaremos clientes comerciales».

Estos clientes pueden incluir Bigelow Aerospace, una empresa estadounidense que espera desarrollar un hotel espacial en órbita. Junto con United Launch Alliance (ULA), Bigelow espera poner en órbita hábitats inflables inmediatamente después de 2021, después de haber probado un hábitat de este tipo a bordo de la ISS en 2016, conocido como el Módulo de Actividad Expandible de Bigelow (BEAM).

«Empresas como Bigelow, Axiom, NanoRacks y otras están buscando agresivamente oportunidades para [crewed] estaciones en órbita, pero ninguno de estos planes es posible sin una forma de que la gente llegue allí ”, dice el analista de la industria Caleb Williams de la consultora SpaceWorks.

Y el pago de turistas espaciales también podría ser un objetivo para SpaceX. Siete personas pagaron para avanzar en el espacio en la nave espacial rusa Soyuz, a un costo de alrededor de $ 20 millones por asiento, viajando a la ISS. SpaceX puede estar buscando ofrecer viajes similares a la ISS o a cualquier otro lugar a un precio similar. Ya tienen al multimillonario japonés Yusaku Maezawa inscrito para lanzar un viaje alrededor de la luna con su vehículo Starship, que aún está en desarrollo.

La primera prueba de la tripulación del Dragón aún no ha terminado: la nave debe regresar con éxito a la Tierra el viernes 8 de marzo, sobreviviendo a un difícil reingreso a través de la atmósfera terrestre antes de lanzarse en paracaídas al Océano Atlántico. Pero si todo esto está planeado, es difícil no soñar con lo que podría ser posible en un futuro próximo.

Con compañías como Virgin Galactic y Blue Origin que también planean ofrecer vuelos espaciales pagados a suborbitales inmediatamente después de este año, Dragon Crew es la última parte de una era emocionante de vuelos espaciales tripulados que muchos han esperado durante mucho tiempo.

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